Baldor, el exiliado que enseñó álgebra

Este 2016 se cumplen 110 años del natalicio de Aurelio Baldor, cuya famosa Álgebra se publicó hace 75 años.



Alejandro Ribadeneira. (O) 18 Abril 2016

Aurelio Baldor, el rey latinoamericano del álgebra, forma parte del ilustre escalafón de cubanos que optaron por el exilio en lugar de vivir dentro de la Revolución.

Murió en Miami en 1978, tras haber generado el desvelo de miles de alumnos que, como tarea, debieron resolver los problemas de su Álgebra, el libro más famoso de Baldor, que este 2016 cumple 75 años de publicación y que sigue vigente en las vitrinas.

No fue tan carismático como Celia Cruz. No puso a bailar a los gringos como Gloria Stefan. No arrancó suspiros como Desi Arnaz.  Tampoco lideró un movimiento intelectual como Carlos Alberto Montaner. Y menos, mucho menos, arrancó carcajadas como Leopoldo Fernández ‘Trespatines’. Pero Baldor es responsable, quizás sin haberlo pretendido, de que el álgebra haya sido mucho más fácil de aprender para los latinoamericanos.

Sí, más fácil. Existe la leyenda de que Baldor era el terror de los alumnos, que su apellido generaba pánico y que auguraba una larguísima noche de fórmulas, borrones y pesares. Pero no es así. Al contrario, los problemas de Baldor eran justamente lo contrario, pensados para enseñar, para progresivamente aumentar la complejidad y generar aprendizaje. Esto lo han experimentado aquellos que, por ejemplo, debieron enfrentarse a los ejercicios de los libros de Repetto, que en realidad fue escrito por tres maestras argentinas, Celina Repetto, Marcela Linskens e Hilda Fesquet. ¡Ni qué decir de las álgebras de Ardura!

El libro de Baldor no solo eran problemas enlistados, sino que estaban bellamente complementados por pequeñas biografías de grandes matemáticos de la historia, desde Tales de Mileto y Euclides hasta Cauchy y Einstein. Todo redondeado con las respuestas al final y diversas tablas de ayuda para el alumno. Baldor enseñó que el álgebra no tenía que ser tan martirizante.

Aurelio Ángel Baldor de la Vega nació en La Habana el 22 de octubre de 1906 y desde temprano supo que su destino era enseñar.

Sus biógrafos afirman que ya de adolescente había desarrollado el concepto de lo que sería su libro, cuyos esquemas le servían para sus primeras clases de álgebra. Antes de casarse, ya tenía dos libros listos, Álgebra, la que sería su obra más famosa, y Matemática, su complemento.

Baldor, alineado con la corriente conductista de la época (aprender determinadas conductas a través de la creación de hábitos) creía que la práctica era la mejor manera de enseñar álgebra y por eso se propuso crear ejercicios para que los estudiantes adquirieran disciplina. Antes de Baldor, los profesores cubanos (y latinoamericanos en general) se dedicaban a recopilar esos ejercicios de diversos libros, muchas veces provenientes de Europa.

Foto: www.elnuevoherald.com
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Aurelio Baldor, autor de Álgebra, fue profesor de Camilo Cienfuegos. Se dice que Fidel Castro lo quiso arrestar.

El cubano se propuso condensarlo todo y ofrecer de un tirón los problemas para aprender suma de polinomios, la resta de fracciones con denominadores compuestos y, ¡horror de horrores!, la resolución de ecuaciones numéricas fraccionarias de primer grado con una incógnita.

Quizás este empeño de pretender ser muy didáctico se debió a su carácter. Baldor no era un profesor adusto y severo, sino que sus biógrafos lo califican como cariñoso, que abrazaba a sus alumnos.

Sus costumbres eran simples, vestía sencillamente, esquivaba las reuniones sociales pero fumaba mucho.  Todo esto era matizado por una profunda fe católica, tan inquebrantable que se piensa que generó que Baldor despreciara desde el inicio a la Revolución de Fidel Castro.

No se sabe con certeza por qué Fidel Castro había tomado una fuerte animadversión hacia Baldor; quizás no era focalizada en el profesor sino hacia los católicos en general. El exiliado cubano Octavio Elideros, otro profesor de matemáticas, cuenta que Castro quiso encarcelar al maestro pero que Camilo Cienfuegos, uno de los altos jerarcas de la Revolución, evitó que Baldor fuera detenido. Cienfuegos había sido alumno de Baldor e intercedió para que no lo apresaran. Todo esto en 1960.

No es cierto que Baldor, un admirador del prócer independentista José Martí, al que citaba en sus clases, haya sido un activista en contra de la Revolución. Ni en México -donde empezó su exilio y vendió los derechos de autor de su Álgebra- ni en Estados Unidos aceptó las invitaciones de los exiliados organizados.

Tampoco tenía mucho tiempo para perderlo en mítines, pues debía cambiarse constantemente de ciudad pues la nana de la familia, que marchó al ostracismo justo con los Baldor, sufría discriminación porque era afrodescendiente. Claro, estamos hablando de los años 60.  El maestro se negó a desprenderse de la nana,  la cual ayudaba a criar a los siete hijos de la familia, y peregrinó por Estados Unidos, hasta radicarse en Miami.

Hoy, su Álgebra ya se considera un libro algo obsoleto. Vivimos en la era del constructivismo, en que se pone énfasis en pensar antes que en la repetición mecánica.

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