La universidad bajo presión: o innova o muere

¿Si casi todos los sectores de la economía han cambiado drásticamente, cómo es que el sistema universitario sigue siendo más o menos igual que hace 500 años? La apuesta es tecnología y artes liberales.



mpallares@elcomercio.com   Martín Pallares. Editor 23 Agosto 2014

Con el crecimiento de la clase media, el tema de la educación universitaria se ha convertido en una obsesión colectiva.
Sin embargo, a diferencia de casi todos los sectores de la economía, el esquema de la educación universitaria sigue siendo más o menos igual que hace 500 años. Un grupo de jóvenes estudiantes se reúnen en un lugar y a una hora determinada para recibir la sabiduría de un profesor.

Según The Economist, hay tres fuerzas que están presionando para que  exista una revolución en el sistema universitario: los crecientes costos, la transformación de la demanda laboral y el efecto disruptivo de la tecnología.

Hasta hace dos o tres años, se pensaba que la tecnología digital iba a producir un cambio dramático y que en un futuro no muy lejano lo que habría serían exclusivamente universidades en línea. Esta idea brotó con el aparecimiento de los cursos en línea o Moocs, a inicios del 2008.

A pesar de su crecimiento, los Moocs no han reemplazado a las universidades y, más bien,  muchas de ellas los utilizan, incluso en el Ecuador.

Entonces, ¿cómo van a ser las universidades del futuro? La respuesta la podría tener  un proyecto llamado Minerva, que lleva días de funcionar en San Francisco, California.

Se trata de una nueva forma de universidad ingeniada por Ben Nelson, el multimillonario fundador de Snapfish (una aplicación para fotografías).

Minerva ha llamado ya la atención. La revista The Atlantic ha dedicado su último número a la inauguración de este experimento, que trata de atacar algunos vicios del antiguo sistema universitario, como el de los altos costos, e incorporar las virtudes de los Moocs. Para lo primero ha eliminado todos los gastos que, según Nelson, son inútiles, como las edificaciones con grandes salones, campos deportivos y auditorios. Minerva ni siquiera tiene biblioteca porque, según su fundador, el conocimiento es ya un insumo barato que puede conseguírselo en cualquier lugar gracias a la Internet.

Minerva cobra USD 10 000 al año (frente a los 30 000 o 60 000 de las universidades tradicionales) y ha incorporado a ‘vacas sagradas’ de la educación a su Directorio, entre ellas Larry Summers, expresidente de Harvard. Uno de sus mentalizadores y profesor es Stepen Kosslyn, exdecano de Ciencias Sociales en Harvard y famoso por sus investigaciones en psicología del conocimiento.

Según la reseña hecha por The Atlantic, los alumnos de Minerva irán cada año a un campus ubicado en un país distinto y para ello ya se están finalizando las sedes en Berlín y Buenos Aires. Así, dicen, sus graduados tendrán una idea más global de la realidad. Minerva no admite a los nuevos estudiantes por su nacionalidad sino por sus méritos.

Los estudiantes ocuparán dormitorios universitarios con cuartos para dos personas y una cocina comunal. Los profesores podrán vivir en cualquier lugar, mientras tengan una conexión a Internet. Otra característica es que se eliminan las llamadas ‘lectures’, que consisten en clases magistrales donde un profesor da una conferencia a 100 o más alumnos.

Clases magistrales
Clases magistrales
Todo apunta a que las ‘lectures’ o charlas magistrales van a desaparecer.

Minerva tampoco pretende ser un sitio donde todo se base en los cursos en línea o Moocs, porque sus fundadores piensan que esas iniciativas, como las de Coursera o la Khan Academy, son solo recursos que deben ser aprovechados pero que no pueden reemplazar a las universidades a las que consideran laboratorios de vida en los que los alumnos van consolidando sus capacidades de imaginación e investigación. El periodista de The Atlantic narra que asistió a lo que será una típica clase de Minerva. Fue a un curso donde una docena de alumnos, algunos en otros países, bajo la dirección del físico francés Eric Bonabeau,  tuvieron que leer un texto científico sobre la extinción del bacalao del Atlántico. En un momento dado, la clase se dividía en dos grupos que debían defender o criticar el texto. Así, dice, se estimula las capacidades analíticas de los estudiantes.

En otras palabras, la apuesta de Minerva es la de continuar con la tradición anglosajona de la educación en artes liberales, sin los costos que implica el ‘pedigrí’ de las grandes universidades pero con las herramientas de la tecnología moderna.

Moocs
Moocs
Salman Khan, de MIT, es uno de los creadores de los Moocs o cursos masivos en línea.

¿Hacia dónde empuja el cambio en el Ecuador? Carlos Montúfar, vicerrector de la Universidad San Francisco, cree que las universidades no serán reemplazadas pero que la modernidad les exigirá uti­lizar cada vez más la tecnología y, al mismo tiempo, ser cada vez más liberales.  

Es decir que deberán apostar por un sistema que no se limite a la transmisión del conocimiento sino, y sobre todo,  a la construcción de espacios que fomenten en los alumnos la capacidad de inventar, comunicar y analizar.

¿Algo así como Minerva? Muy probablemente sí.

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