El primer ilustrador afroamericano en Disney

La única referencia que existe sobre el paso de Clyde R. White por Disney la hizo en 1939 el artista ecuatoriano Solá Franco



María Helena Barrera-Agarwal 30 Agosto 2014

La historia de la animación estadounidense sufre de un notable vacío. Amid Amidi, especialista en el tema, resume el mismo sin ambages: “Es descorazonador pensar que durante los primeros cincuenta años de la historia de la animación estadounidense no existieron artistas afroamericanos”. Esa ausencia, desde luego, refleja los prejuicios prevalentes en tal período: en virtud del color de su piel, artistas de talento se veían impedidos de acceder a oportunidades de trabajo, en ese y en otros ámbitos.

Como refiere Tom Sito, tan solo en 1948, esos límites empezarían a resquebrajarse: “el mismo año que Jackie Robinson participó en la formación de un equipo de béisbol de ligas mayores, Frank Braxton fue el primer artista de raza negra contratado en Disney”. La presencia de Braxton en Disney sería, sin embargo, muy breve: apenas dos meses luego de su incorporación, abandonaría la compañía. Continuaría luego con su trabajo en estudios como Warner Brothers –donde formaría parte del equipo del legendario Chuck Jones–  y  MGM. 

Durante su carrera, Braxton jamás mencionaría las razones que lo llevaron a abandonar Disney. Es interesante, sin embargo, considerar que habrían de pasar ocho años para que la compañía contratase a otro animador afroamericano - Floyd Norman, en 1956. Aún más relevante sobre el tema resulta rememorar un episodio desconocido hasta la publicación del presente artículo, la historia de Clyde R. White, el primer afroamericano que intentó convertirse en miembro del equipo de animadores de Disney, en 1939.

Del paso de White por Disney no quedan, oficialmente, más que dos escuetas fechas. Los archivos de la compañía registran su incorporación como aprendiz de animador, del 26 de mayo al 8 de julio de 1939. Ninguna descripción de lo sucedido durante esas semanas pervive en dicho acervo. Tal vacío, sin embargo, es subsanado gracias al testimonio de un artista ecuatoriano, Eduardo Solá Franco.

Solá Franco se había incorporado a Disney poco antes. Laboraba en un proyecto confidencial, la producción de un filme basado en el ‘Quijote’, de Cervantes. Durante su permanencia en los estudios –breve e intensa - no cesaría de documentar tanto su trabajo como las particularidades del ambiente que lo rodeaba. La huella de su experiencia se plasmaría así en notas, en cartas y en sus diarios visuales contemporáneos a los hechos.

A través de los detalles registrados por Solá Franco, es posible determinar que en 1939, Clyde R. White vivía en Chicago. Luego de someter por correspondencia ejemplos de su trabajo, recibiría en esa ciudad una invitación para integrarse como aprendiz a Disney. La oportunidad le parecería extraordinaria. No posee sino muy modestos medios de subsistencia. Debe, por tanto, pedir dinero prestado a su familia y amigos para emprender viaje a California. Una vez que arriba a los estudios, sus expectativas se ven prontamente aniquiladas. Quienes han extendido la invitación han asumido que White es persona blanca. Nadie anticipaba contratar a un ilustrador afroamericano en el  estudio.

Probablemente en razón de su remarcable talento, White recibe permiso para permanecer en el estudio en calidad de aprendiz. Como tal, debería poder asistir a las clases que se imparten a diario a los aspirantes a ilustradores. Sin embargo, esa preparación y la camaradería resultante le son negadas. Solá Franco registra en su correspondencia que camaradas de clase y maestros se niegan expresamente a aceptar a un afroamericano entre ellos. Debe recordarse que, por ese entonces, la idea misma de la integración racial está aún muy lejana del devenir diario de 
Estados Unidos. 
White debe permanecer en una mesa de trabajo, en la pequeña oficina en la que Solá Franco labora. En teoría, el maestro del estudio debe visitarlo y asegurarse de instruirlo apropiadamente. La realidad es distinta: las lecciones son esporádicas y sumarísimas. En ese y otros detalles se percibe la hostilidad reinante hacia el artista afroamericano. El efecto de la misma no tarda en manifestarse: su único amigo en el estudio, Solá Franco, relata cómo White experimenta pronto una profunda depresión.

Finalmente, a White se le informa que debe marcharse. La escena es descrita por Solá Franco en memorable detalle. Luego de ser llamado a la presencia de un anónimo ejecutivo, White retorna: 

“Regresó muy calmado, pues tiene más educación que todo el grupo junto, dibujó en el pizarrón una figura de un sendero estrecho y me dijo “este soy yo, y para seguir no tengo más que papel y lápiz.” Le habían dicho que no progresaba y que le pagarían tres semanas de sueldo, lo más injusto, pues uno está de prueba por un mes y él no ha estado más que dos semanas.”

El joven que sufre esa injusticia tal no posee siquiera dinero suficiente para retornar a Chicago. Solá Franco intentará, ­infructuosamente, interceder en su favor. La historia de Clyde R. White en Disney concluirá de tal modo.

Abogada e investigadora que reside en Nueva York. Ganadora del Premio Espinosa Pólit .

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