¿Es posible un mundo sin OPEP?

Por años los precios estuvieron tan altos que la innovación, sobre todo en EE.UU., desencadenó una inmensa producción de petróleo y gas. ¿La OPEP seguirá en vigencia?



Martín Pallares. Editor. (O) 30 Noviembre 2014

‘El petróleo es un arma geopolítica, y estos imbéciles que nos gobiernan no se dan cuenta del poder de un país que produce petróleo”.
Esta frase de Hugo Chávez, pronunciada durante su campaña presidencial de 1998, resultó ser profética.


Una vez en el poder y enancado en los altos precios del crudo, Chávez utilizaría al petróleo como su principal arma política, ya sea para consolidar su poder dentro de Venezuela o para proyectarse como líder regional y hasta global.  


Pero Chávez no estaba descubriendo el agua tibia. Hace exactamente 41 años, el mundo vio cómo un grupo de países petroleros y tercermundistas, entre los que estaba Venezuela, agrupados en la Organización de Países Exportadores de Petróleo, OPEP, convulsionó al mundo al declarar un embargo petrolero en contra de  EE.UU. y Europa por apoyar a Israel en una de sus guerras con el mundo árabe.


Aquel episodio, ocurrido en octubre de 1973, fue el nacimiento de uno de los fenómenos más importantes de la geopolítica mundial moderna. Se sustentaba en el uso de la energía como arma política.


Sin embargo, esa lógica geopolítica parece hoy mismo estar atravesando una severa crisis. Precisamente la reunión de la OPEP que se clausuró el viernes en Viena fue un estruendoso fracaso, pues sus miembros no pudieron hacer nada para defender los precios del petróleo que están en picada desde hace dos meses.


¿Estamos asistiendo al nacimiento de un nuevo orden internacional, donde la OPEP no tendrá ya relevancia?


Hay expertos que sostienen que esto es precisamente lo que va a ocurrir.  Aproximadamente hace un año, cuando el precio del barril de petróleo estaba aún sobre los 100 dólares, dos de los especialistas más respetados en el tema escribían un artículo en Foreign Policy, titulado ‘El fin de la OPEP’.  


El texto tuvo una enorme repercusión en sectores académicos, pues en ese entonces nadie se  había atrevido  a pronosticar algo así.


Amy Myers Jaffe, de la Univesidad de California (Davis) y Ed Morse, de la división de ‘commodities’ del Citibank, sostenían en ese artículo que tras casi 10 años de precios excepcionalmente altos del petróleo, en el mundo industrializado se había producido un proceso de innovación gigantesco que en pocos años se traduciría en una abundancia tan grande de petróleo y gas, sobre todo en EE.UU., que los países de la OPEP pasarán a tener un rol secundario.

 
Para Jaffe y Morse, mientras los países exportadores de petróleo ajustaban el precio del barril de acuerdo con sus estrafalarias necesidades populistas, esto es subsidios, sueldos altos para la burocracia y ­faraónicas inversiones públicas, en los países por fuera del cartel, especialmente en EE.UU., se incubaba una revolución tecnológica que iba a producir una gigantesca producción de gas y petróleo.  No solo eso, también una disminución de la demanda por los avances en energías alternativas.  Un año más tarde de publicado en Foreign Policy, parece que los pronósticos se están cumpliendo.


Jaffe y Morse sostienen, en un artículo anterior al de Foreign Policy, titulado ‘OPEP: ¿el cartel puede sobrevivir otros 50 años?’, que si  EE.UU. se convierte en una potencia exportadora de energía y se corta su dependencia de los países de la OPEP, el mundo será distinto. En ese mundo, dicen, la posibilidad de los países exportadores de petróleo de presionar a  EE.UU. va a disminuir dramática­mente.

En cambio,  EE.UU. podría destinar su producción a sus aliados en Europa y a Japón. La OPEP, entonces, ya no afectaría a EE.UU. sino a  la China y a la India. Pero al mismo tiempo,  EE.UU. perdería la capacidad de amenazar a la OPEP con sanciones económicas a no ser que China y la India lo ayuden.

 

Pero para llegar a esta conclusión, Jaffe y Morse hacen algo de historia.  Según ellos, la OPEP es una de las más extraordinarias y exitosas anomalías en la economía global. Su éxito, dicen, desafió por más de una  mitad de siglo la economía del mercado auspiciado por EE.UU.  En una era marcada por la liberalización del mercado, el retiro del Estado de la economía y del crecimiento de los valores asociados con la libre competencia, la OPEP se distingue como una excepción. Es, sostiene, una fuerza persistente, manejada por los Estados y profundamente anticompetencia en el mercado mundial.


Antes de que existiera la OPEP, dicen, en el mundo de la energía mandaban las grandes empresas occidentales.  Fue para combatir ese sistema que, en 1960, se agruparon Irán, Iraq, Kuwait, Arabia Saudita y Venezuela.  Hasta ese entonces el precio del barril era de USD 2,80 equivalente, según un artículo del Financial Times,  a USD 17 actuales.  


En 1967, el rey Faisal intentó hacer el primer embargo en contra de EE.UU. e Inglaterra por apoyar a Israel en una de las guerras contra los países árabes, pero el intento fracasó cuando el Gobierno estadounidense autorizó que se explotaran más sus reservas. En 1973 las cosas cambiaron, explican los expertos. En ese momento, las reservas de EE.UU. se habían achicado y por primera vez un grupo de países del Tercer Mundo usó al petróleo como un arma política en contra de EE.UU.  Desde entonces, la geopolítica mundial cambió.


Si bien en los años 80 esta influencia de la OPEP disminuyó por un exceso de producción, en los 2000 el cartel volvió a funcionar a la perfección y los precios llegaron a niveles jamás imaginados, cercanos a los USD 140, como en el 2008.


Pero por cada acción hay una reacción y el resultado fue una revolución tecnológica. Una de las consecuencias fue el uso del gas natural, al que se convierte en diésel, jet fuel o para su uso directo en carros y camiones. Como resultado, el consumo de petróleo continuó cayendo en los países industrializados, notablemente en EE.UU.


A esto se suma la explotación del petróleo de esquistos.


En los años posteriores al 2007, la importación neta de petróleo de EE.UU. cayó en 4,5 millones de barriles diarios. Y del lado de la producción,   EE.UU. ha agregado el equivalente a un Kuwait  y un Irán a su producción de gas y petróleo.


Los desafíos de la OPEP son formidables pero  también es cierto que ya lo fueron en los mediados de los 80, cuando la sobreproducción produjo una baja de los precios. Nunca hay que descartar a la OPEP, dicen Jaffe y Morse, dado su más de medio siglo de sobrevivencia,  pero las dificultades  para recuperarse son más ­grandes cada vez.Si Chávez estuviera vivo no lo podría creer.

 

Combustible
Combustible
Noviembre de 1976 en París, Francia. Uno de los embargos de la OPEP producía escasez de combustible.
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