La muerte, un factor del que no se ocupa la medicina moderna

El ‘best-seller’ y médico estadounidense Atul Gawande desarrolla en ‘Ser Mortal’ un debate bioético en torno a los tratamientos con pacientes en etapa terminal



ortizd@elcomercio.com   Diego Ortiz. Redactor (O) 03 Octubre 2015

La ecuación de la medicina contemporánea ha dejado de lado un término muy importante: la muerte. Las escuelas médicas han unido esfuerzos por enseñar a sus estudiantes cómo prolongar la vida. Y en los hospitales, estas lecciones se replican a través de médicos que luchan por mantener saludables a sus pacientes por un día más. ¿Pero cuándo dejarlos morir? ¿En qué momento el especialista se convierte en un guía hacia una muerte digna?

Frente a interrogantes como estas, el médico Atul Gawande nos revela en su libro ‘Being Mortal’ (‘Ser Mortal’) aquel territorio inexplorado de la muerte. Y lo hace desde una perspectiva muy íntima, narrando las historias de los fallecimientos de sus familiares y amigos; contando esas decisiones personales que un médico debe tomar en el momento mismo de no dar paso a la vida y dejar que la muerte tome un rumbo propio.

El libro abre con uno de los clásicos de la literatura rusa: ‘La muerte de Iván Ilich’, de Tolstoi. A través del relato, Gawande recuerda la fragilidad de la condición humana; abre un espacio para reflexionar sobre lo que existe más allá de los (costosos) tratamientos médicos, de las interminables horas de pruebas a las que se someten los pacientes catalogados como ‘enfermos incurables’.
Todo esto para afirmar que los médicos no están preparados para asumir la muerte como una cuestión vital, razón por la cual ellos no saben cómo acompañar a sus pacientes a través de ese proceso.

La narrativa de Gawande escapa de los tecnicismos propios del quehacer científico. Por décadas, él viene practicando la medicina en hospitales en todo el planeta. Sin embargo,  esto no ha sido motivo para escribir alejado del lector no-especializado. Las páginas de ‘Being Mortal’ se convierten en minutos de conversación con aquella persona que ha visto la muerte de cerca, que ha tratado verdaderamente con ella. Aquí hay esencialmente historias que están relacionadas unas con otras por el anhelo de morir con dignidad, sea a los 90 años y en la cama de un ancianato, o bien en la tranquilidad de un hogar cuando apenas se ha cruzado el umbral de la juventud.

Precisamente esa es la riqueza de este libro: pone al lector frente a dos tipos de personas. Una es aquella que con más de 60 años empieza a cuestionarse sobre cuál es la función elemental de la medicina sobre su cuerpo. Para hacer plausible la angustia que sobreviene con la edad, Gawande recurre a relatos de lo que ha escuchado con sus años de práctica. Como muestra, por ahí aparece una pareja que, con más de 80 años, enfrenta la decisión de si vivir su vejez juntos o acompañados de una enfermera en una casa de reposo. Con el tiempo y con la llegada de enfermedades propias de los octogenarios (la pérdida de la visión de la mujer y la imposibilidad del hombre de asistirla en todo momento debido a los cuidados que requiere), tomarán la decisión de ir a un sitio donde uno y otro estén acompañados de gente de su misma edad y de médicos especialistas.

En este momento entra a debate uno de los temas menos tratados, a criterio de Gawande, por la medicina del siglo XXI: la geriatría. Su visión en torno a este ámbito de la medicina es en sumo positiva gracias al tipo de tratamientos que reciben sus pacientes. Mientras que gastroenterólogos, oncólogos, traumatólogos y demás buscan frenar y reponer los estragos de la edad, Gawande afirma que son los geriatras quienes han entendido que su labor es ralentizar los problemas de salud de la población que ha vivido más de medio siglo. Para ellos, el paciente deja su estatus de objeto de la medicina para convertirse en sujeto de una terapia integral que incluye tanto una medicación adecuada como tratamientos a nivel psicoemocional. A la postre, el autor enseña que la cuestión no es morir  perfectamente sano sino acceder a los cuidados adecuados y recibir el acompañamiento necesario.

En un segundo momento, Gawande se aproxima a los casos en los que la medicina excede su potencial y asume el papel de Demiurgo de los pacientes terminales. ¿Acaso  se debe salvar la vida de una persona en pos de su integridad? Esta es la pregunta que subyace al debate bioético planteado por el médico. Su postura, eso sí, no va en contra de utilizar los recursos  que ofrece la investigación científica contemporánea. Más bien es un llamado de atención hacia quienes practican una medicina que convierte a los pacientes en víctimas y objetos de la arrogancia de la ciencia, los cuales muchas de las veces se ven sometidos a gastar cuantiosas cantidades de dinero en tratamientos inservibles.

En el camino, Gawande hace una crítica a la industrialización de la medicina. Con el paso de los años, la expectativa de vida ha crecido gracias a que los científicos han desarrollado mejores tratamientos y medicamentos para toda clase de enfermedades. Pero muchas de las veces estos no se encuentran a disposición de todas las personas. Así, los hospitales se convierten en una suerte de bancos de la salud, donde una cirugía implica el desembolso de una vida de trabajo.

De este modo, ‘Ser Mortal’ es un manifiesto en contra de las prácticas médicas que olvidan que el paciente que está a punto de morir no requiere una gran dosis de medicamentos, sino la ayuda necesaria para morir con dignidad.

Atul Gawande

Es médico, escritor e investigador. Trabaja en el depar-tamento de cirugía general y endócrina en el Brigham and Women’s Hospital (Boston, EE.UU.). Además es profesor en la Escuela de Medicina de Harvard. Desde 1998 es columnista de The New York Times y ha escrito cuatro ‘best-seller’: ‘Complications’, ‘Better’, ‘The Checklist Manifesto’ y ‘Being Mortal’. Sus artículos e investigaciones han ganado premios de instituciones como la National Magazine Awards. En el ámbito científico, él dirige los laboratorios Ariadne,
un centro especializado en la innovación de los sistemas de salud. Igualmente, colabora con Lifebox, una ONG que trabaja por cirugías más seguras alrededor del mundo.

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