¿Distribuir o generar la riqueza?

El debate es entre quienes piensan que el problema es la brecha entre ricos y pobres y los que sostienen que el problema es la pobreza.



Martín Pallares. Editor (O) 04 Julio 2015

A nadie parece gustarle que exista una brecha muy grande entre ricos y pobres, pero también hay a quienes no les gusta que haya pobres.

Aunque aparentemente no existe contradicción entre estas dos visiones, la verdad es que entre ellas se ha desatado uno de los debates más intensos de la actualidad y que, aunque no es nuevo, ha cobrado brío en los últimos  años en Europa, EE.UU. y América Latina.

En pocas palabras, el choque es entre quienes le dan más importancia a la inequidad y quienes piensan que el verdadero problema es la pobreza. El punto de fricción se produce, en general, porque quienes están en el primer grupo sostienen que la riqueza debe ser distribuida, mientras los segundos creen que debe ser creada.

El debate se activó aún más desde hace un  año con la publicación del “Capital en el siglo XXI”, de Thomas Piketty.   El libro ha sido celebrado por académicos etiquetados como de izquierda en EE.UU. como Paul Krugman, quien sostiene que la economía liberal de mercado es peligrosa si no hay un Estado que impida que los ricos sean demasiado ricos.

Varios gobiernos en el mundo han abrazado los postulados de este economista francés y con ellos han justificado ajustes fiscales con supuestos fines de distribución de la riqueza, como el presidente Barack Obama en los EE.UU., que pretende bajar el monto por el cual se tiene que pagar impuesto a las herencias o en Ecuador, donde el Presidente intentó aumentar dicho impuesto.

Piketty sostiene que el capitalismo avanza inexorablemente hacia la clase de crisis que pronosticaba Karl Marx, conforme la riqueza se transfiere de la economía y se acumula en una inútil “pila de oro”. Para él, el crecimiento del ingreso de los asalariados ha sido, en tiempos recientes, significativamente menor que el crecimiento del ingreso de los dueños del capital. Esta es, dice, una tendencia, y si el Estado no hace algo, las tensiones sociales se harán insoportables.

Dos economistas cercanos al gobierno de Barack Obama, Jared Bernstein y Ben Spielberg, en un artículo en The Atlantic, publicado a principios de este año, se sumaban al debate criticando a quienes piensan que la inequidad no es el problema y critican la redistribución de la riqueza a costa de los ricos, al sostener que lo hay que hacer es crear oportunidades para que todos puedan generar riqueza.

Para estos dos economistas, la inequidad es una trampa que impide que los pobres tengan las mismas oportunidades que los ricos. En la niñez, dicen, los ricos tienen oportunidades que no tienen los pobres, como educación o salud, lo que impide que exista suficiente movilidad social. En su artículo citan un estudio de Elise Gould, del Economic Policy Institute, que revela que uno de los factores más citados para explicar la pobreza en los EE.UU. es la inequidad. Además, citan un estudio hecho por Raj Chety, de Harvard, que dice que mientras más pobre es alguien en su niñez menos posibilidades tiene de ser rico durante su madurez.

Pero alrededor del tema no parece haber consenso, entre otras cosas porque no está del todo claro que la concentración de riqueza sea culpable de la pobreza. Para los liberales que creen que la solución es crear más riqueza en lugar de distribuir la que existe, la riqueza no es limitada. Es decir, qla riqueza se puede crear y prueba de ello, dicen, es la forma en que esta ha aumentado en la historia. En el siglo XIX había mucha menos riqueza que la que hay hoy, por lo que no se trata de quitar para distribuir sino de generar más, dicen.

La pensadora liberal ecuatoriana Gabriela Calderón decía hace poco en una columna en El Universo que “no hay una relación clara entre la concentración de riqueza y los niveles de pobreza. De hecho, hay países pobres y ricos que tienen bajos niveles de desigualdad como Etiopía y Noruega, así como también los hay con altos niveles de desigualdad como Ghana y Estados Unidos”.

Un estudio del Banco Mundial del 2013, agrega Calderón, que analiza la mejora en los ingresos del 40% más pobre en 118 países a lo largo de los últimos 40 años, concluyó que tres cuartas partes de la mejoría se deben al crecimiento económico y solo una cuarta parte a programas redistributivos.

El filósofo inglés Roger Scruton, por su lado, a finales del 2014 en un artículo publicado en Forbes, refutaba la tesis de que la inequidad sea una trampa insalvable que impide salir a la gente de la pobreza. Scruton toma uno de los ejemplos preferidos de Thomas Piketty que es la lista Forbes de los más ricos, con la que sostiene que las fortunas más grandes crecieron mucho más rápido que las riquezas promedio de 1987 al 2009. Los datos parecerían mostrar que los ricos se están haciendo más ricos a nuestra cosa, sostiene Scruton. Sin embargo, Piketty no menciona que quienes aparecen en la más reciente lista Forbes son casi completamente otros de quienes estaban en la lista de 1987. En otras palabras, el capital no se está acumulando en las manos de aquellos que ya tienen una fortuna, sino  moviéndose en la forma que la movilidad social y el crecimiento de riqueza ordena, dice el filósofo.

Scruton apunta a otro tema que los liberales tienen en mente cuando critican la distribución de la riqueza: ¿el Estado tiene la legitimidad de hacerla? “Piketty no pregunta qué pasa con esta riqueza confiscada, quién la recibe, para qué y con qué efecto. La respuesta es clara: la riqueza confiscada de los ricos se la cogen para propósitos políticos. En lugar de convertirla en bienes y servicios de acuerdo con los deseos de ciudadanos libremente asociados, se la retiene en la forma de poder político sobre la gente que paga impuestos”, sostiene. y luego agrega que, a diferencia de la economía de mercado donde la riqueza cambia de manos  gracias a acuerdos libres, en el esquema “distributivo” la acumulación es para los políticos.

En general, los liberales creen que el verdadero reto es terminar con la pobreza a través del crecimiento económico y no la concentración de la riqueza. Como sostiene el economista Philip Booth “si me ofrecen un mundo donde hay menos gente muriendo de hambre y más inequidad, yo lo tomo”.

¿Distribuir o generar riqueza? La discusión no solo es política ni económica, sino que lleva un alto contenido ético. Para un grupo, el exceso de riqueza en manos de unos pocos es insoportable y hay que reducirla de alguna forma. Para otros, que los ricos sean muy ricos no es el problema, sino que los pobres  no puedan ser ricos.

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