La peor crisis entre EE.UU. y el Ecuador

Durante la revolución alfarista, el gobierno de Caamaño detuvo a Julio Santos, que tenía nacionalidad estadounidense. La crisis casi llega a las armas.



María Barrera Agarwal* 20 Diciembre 2014

El más grave incidente político militar jamás acaecido entre Ecuador y EE.UU. apenas si es recordado en algún párrafo de nuestra historia. Ello no es extraño, pues atañen eventos que contradicen presunciones consideradas normales dentro del contexto geopolítico ­americano.

Para comprender su singularidad, es necesario retrotraerse al año de 1884. José María Plácido Caamaño gobierna en Ecuador, luego del fin de la cleptocracia implantada por Ignacio de Veintimilla. Caa­maño creará un sistema de corrupción menos virulento pero igualmente efectivo, que habrá de continuar, bajo sus auspicios, durante los gobiernos de sus sucesores, Antonio Flores y Luis Cordero.

El adversario más visible de Caamaño, el general Eloy Alfaro, no cesará de confrontarlo con repetidas asonadas. En diciembre de 1884, la primera de ellas concluye en derrota, con el combate naval de Jaramijó. A raíz del mismo, Alfaro abandonará el país. Algunos de sus partidarios lo seguirán al exilio. Otros sufrirán las consecuencias de su lealtad a manos de fuerzas gubernamentales.

Avisos
Avisos
Aparecieron en diarios de EE. UU. durante los incidentes en 1885.

Una familia va a ser particularmente afectada por tales exacciones: los Santos Hevia. Originarios de Charopotó, Manabí, se han arraigado luego en Bahía de Caráquez. Los padres -Antonio Santos Centeno y María del Carmen Hevia Aveiga- son amigos de larga data de Alfaro. Don Antonio fallece en 1871; doña María del Carmen mantiene los negocios familiares junto a sus hijos. Algunos de estos estudian en  EE.UU., país en el que eventualmente habrán de radicarse.

Durante la toma de Bahía, las tropas de Caamaño se entregan al saqueo. Entre los establecimientos comerciales afectados se hallan aquellos de propiedad de la familia Santos Hevia. Dos de los hermanos -Julio y Antonio– serán apresados,  acusados de colaborar con Alfaro. El General asegurará más tarde que los jóvenes no participaron  en la insurrección. Poco importa: a Julio se le inculpa el encontrarse liderando tropas alfaristas en el momento mismo de su captura.

Los Santos Hevia no ahorran esfuerzo para obtener la libertad de Antonio y de Julio. El primero logrará escapar en abril de 1885. Julio permanecerá en cautiverio. En 1874 se había naturalizado estadounidense. Los abogados de la familia en ese país solicitarán, por tanto, la intervención del gobierno del presidente Grover Cleveland. El caso de Santos se convertirá así en causa célebre: Cleveland requerirá repetidamente de Caamaño que se le garantice un juicio justo, pronta liberación y compensación por los daños sufridos.

Caamaño rechazará toda exhortación al respecto. Negará que EE.UU. posean autoridad alguna para intervenir en el asunto, y pondrá en duda la validez de la naturalización de Santos. La verdadera razón de su reluctancia es, desde luego, su animadversión por todo alfarista, y en la ausencia de suficientes incentivos que lo impulsen a complacer al Gobierno estadounidense: política y comercialmente, el Ecuador y sus élites se hallan fundamentalmente comprometidas con naciones europeas.

La negativa del régimen concitará inmediata animosidad. En febrero de 1885, el presidente Cleveland envía al Ecuador la corbeta de guerra Wachusset, con órdenes de insistir en sus demandas sobre Santos. Su arribo sorprende a Caamaño de visita en Guayaquil. El presidente se escuda en el principio constitucional que prescribe que su poder ejecutivo es inválido fuera de Quito. De vuelta en la capital, Caamaño dispone que Antonio Flores Jijón -plenipotenciario en Europa- se traslade a Washington e insista en la invalidez de la ciudadanía de Santos.

Hacia mayo de 1885, el Gobierno estadounidense presenta un ultimátum: en telegrama a su representante diplomático en Quito, afirma que la ciudadanía estadounidense de Santos no es debatible, y que el Wachusset retornará pronto a Guayaquil “llevando instrucciones completas.” La frase, junto con el rumor del pronto arribo de otro crucero estadounidense, el Iroquois, es interpretada en el Ecuador como la amenaza de un ataque al Puerto Principal.

Se iniciará así una nerviosa espera, que concluirá con el arribo a Guayaquil, desde Colombia, del novísimo Esmeralda, orgullo de la armada chilena. Nadie duda que ese crucero -el navío de guerra más famoso y más moderno del mundo- bastará para defender la ciudad. Chile es la potencia naval predominante en la costa oeste de América. La armada estadounidense  es radicalmente inferior.

Bajo tales condiciones, el 11 de julio de 1885 Caamaño decide concluir la fase más grave del incidente, al aprobar una amnistía general destinada a facilitar la liberación de Santos. Luego de producirse la misma, el Esmeralda abandonará Guayaquil. Paradójicamente, nueve años más tarde, habrá de retornar a aguas equinocciales, enarbolando el pabellón ecuatoriano. De ese uso, resultado del negociado conocido como la Venta de la Bandera, se derivarán las condiciones necesarias para el triunfo de la Revolución Liberal.

* María Barrera Agarwal es una abogada e investigadora histórica que reside actualmente en Nueva York.

José María Plácido Caamaño
José María Plácido Caamaño
Fue el 12°- Presidente. Gomernó entre 1884 y 1888. Tuvo que luchar contra la insubordinación de Eloy Alfaro. Era lo que se llamaba un progresista.

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