Debido al cambio climático surgen nuevas formas de vida

Un estudio revela cómo, tras el deshielo de los glaciares, las plantas se adaptan en un ecosistema tan árido y desolado.

Redacción Tendencias (I) 13 Marzo 2016

Con las piernas entumecidas, después de siete horas de caminata, el ecólogo Esteban Suárez deja caer su cuerpo sobre una roca al final del glaciar del Cotopaxi.  Se quita los crampones y se toma unos  segundos para observar aquel paisaje infinito y desolado que lo rodea. “A pesar de que he coronado este volcán de 5 987 metros muchas veces, el entorno sigue siendo poco familiar”, cuenta.


Lo que hace pocos años era una pendiente cubierta por hielo y nieve, ahora se ha transformado en un terreno árido, decorado por picos rojizos, negros y  grises  creados por el flujo de  lava o por las morrenas de un glaciar ya extinto. Entre 1976 y 1997  un 30% del glaciar del Cotopaxi desapareció y dejó a la tierra desnuda.


Y ahí, en aquel desierto de lava petrificada, “pude ver como la vida empezaba a surgir en pequeños parches de plantas que se escurrían entre las rocas, en un entorno  donde fuertes vientos  y temperaturas extremas (-10 °C  a 20 °C) es lo más común”. Fue en aquel momento, en septiembre del 2012, que Suárez decidió estudiar las especies de flora que colonizan este hábitat y entender cómo logran sobrevivir  en aquel paisaje desolado.


El cambio climático en los ecosistemas de las montañas es un fenómeno complejo. Puede crear nuevas oportunidades ecológicas para las especies con  alta capacidad de dispersión.  Pero también pueden conllevar a extinciones locales porque algunas especies se encuentran con condiciones inestables. “Mientras las especies responden individualmente y de manera diferente al cambio climático, somos testigos de la reorganización de los organismos que siguen patrones y mecanismos que aún no entendemos del todo bien”, dice el ecólogo.


Al ascender por la tierra desnuda del Cotopaxi, a más de 4 500 m, para estudiar las plantas, los pulmones de Suárez y sus colegas, luchan por captar el oxígeno necesario. El viento les lanza pequeñas partículas de arena y tierra a la cara. “Al trabajar a estas altitudes nos dimos cuenta de las severas condiciones a las que se enfrentan muchas plantas y animales que viven en este ecosistema”. Pero ¿cómo hacen las plantas para sobrevivir en condiciones tan extremas?


Las semillas se dispersan con el viento y los flujos petrificados de lava o los restos rocosos de las morrenas crean pequeños espacios, con sustrato fértil, que sirven como refugio para los vegetales que colonizan las áreas expuestas debido al retroceso del hielo. Es así, que el estudio publicado en la revista Biotropical el año pasado, concluye que “en escenarios de cambio climático en estas montañas, la reorganización ascendente de las comunidades de plantas podría ser fuertemente influida  por la disponibilidad de sustratos protegidos para la colonización”.

Los corredores de lava petrificada
Los corredores de lava petrificada
ayudan a que las plantas crezcan. Foto: Esteban Suárez
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