Las algas son la base de nueva energía renovable

La reducción del consumo de agua y de energía convencional para producir biocombustible con microalgas es el reto de los investigadores

amcarvajal@elcomercio.com   Ana María Carvajal. Redactora (I) 14 Marzo 2015

La elaboración de biodiésel a partir de microalgas es una alternativa frente al elevado consumo de combustibles fósiles alrededor del mundo. 

En Ecuador se realizan investigaciones para energías renovables a través del uso de microalgas. Hace un año se ­inauguró en Cumbayá el Laboratorio de Biotecnología con Fines Energéticos, en donde se lleva a cabo un proyecto piloto para producir biodiésel. 

El laboratorio se creó tras un convenio de cooperación entre la Corporación para la Investigación Energética y la Empresa Eléctrica Quito. Además de la producción de biodiésel, el proyecto trabajará en  un catálogo de algas nativas en el país.

En la inauguración del labo­ratorio se informó que se habilitaría una planta piloto de producción de este combustible con microalgas cultivadas en 10 fotobiorreactores. Este es uno de los proyectos mediante los cuales se busca disminuir el uso de combustibles fósiles por otros renovables.

Ahora, los científicos en Ecuador y en el mundo se esmeran en mejorar las técnicas de  producción de biocombustibles a base de algas.
Hasta el momento, el problema general en el proceso ha sido el elevado gasto de energía para retirar la excesiva cantidad de agua que se necesita para obtener una baja concentración de cultivo de microalgas. 

En enero pasado, la Universidad de Almería, en España, patentó un método para deshidratarlas. Se trata de el resultado de una investigación financiada por la Consejería de Economía, Innovación, Ciencia y Empleo de la Junta de Andalucía.

Según Europa Press, los científicos de esta universidad lograron formar una biomasa disminuyendo el caldo de cultivo y bajando el consumo de energía y de equipos que se invierten en este proceso. Ellos han conseguido que en dos horas se elimine hasta el 65% del caldo de cultivo de una forma más sencilla y menos costosa. 

Este grupo de científicos reemplazó la anterior técnica de centrifugación por una técnica de ósmosis, explicó Tania Mazzuca, directora del proyecto. Así se logró equilibrar de mejor manera el gasto de energía. “Es un contrasentido que para producir energía limpia estemos utilizando otras convencionales no tan ecológicas”, dijo. 

Con la nueva técnica, se busca eliminar el agua de cultivo que tiene poca densidad. Se conserva, en cambio, el glicerol que sale durante la deshidratación. Este se usa para el proceso de secado y así se ahorra energía. El glicerol sirve para disecar microalgas cultivadas tanto en agua salada como en dulce. 

El biodiésel hecho a base de algas ya se usa de forma experimental en distintos proyectos. 

A fines de febrero, Japan Airlines y All Nippon Airways, dos de las más importantes aerolíneas de Japón, realizaron tres vuelos experimentales al igual que lo han hecho otras compañías de EE.UU. y Europa, como Lufthansa y United Airlines. En algunos de sus vuelos, estas dos últimas han mezclado combustible común con biodiésel.

Según la agencia EFE, las aerolíneas pretenden reducir las emisiones contaminantes de las aeronaves que, en el caso de Japón, consumen unos 23 000 kilolitros de combustible por día.

Este proyecto fue gestado por investigadores de la Universidad de Tokio, quienes trabajan en una plataforma de desarrollo de biocombustibles.

Entre las pocas empresas japonesas que se enfocan en la producción de  biodiésel está IHI, una compañía de maquinaria pesada que anunció la creación de una filial para extraer biocombustible de algas marinas, que prevé comercializar para el 2020, según EFE.

Por otro lado, la Unión Europea financia desde el año pasado un proyecto experimental de cultivo de algas a gran escala. Estas no solo serán explotadas para biodiésel sino también para uso en la industria alimentaria y de cosméticos.

En el proyecto denominado AT×SEA trabajan siete empresas y cuatro centros de investigación del continente. Como producto de sus investigaciones, se desarrollaron tejidos especiales que permiten un cultivo “fácil y mecanizado” de algas marinas, según EFE.
Los componentes de las algas marinas también son usados como base para producir cierto tipo de medicamentos.

Elaboración de biodiésel
Elaboración de biodiésel
Es una alternativa frente al elevado consumo de combustibles fósiles alrededor del mundo.

 

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