El páramo sí resiste las actividades volcánicas

La gran reserva de agua natural sobrevivirá a una posible erupción y seguirá con su curso de regeneración.

vsorgato@elcomercio.com   Valeria Sorgato. Redactora (I) 17 Octubre 2015

A finales de septiembre los truenos y el cielo nublado, sobre el Parque Nacional Cotopaxi (PNC), advirtieron la llegada del invierno y con él las primeras lluvias. El agua arrastró consigo las capas de cenizas acumuladas sobre el páramo desde el 14 de agosto pasado. Los riachuelos negros, de material volcánico y lodo, se deslizaron hacia las cuencas de los ríos, y dejaron en evidencia el dorado del pajonal.

Esos flujos de sedimento y agua se llevan parte de la flora que protege la inmensa esponja hídrica que es el páramo, causan erosión y afectan los lugares puntuales por donde bajan. En caso de una erupción fuerte -dice Juan Carlos Romero, biólogo y especialista en seguridad ambiental- los flujos destruirían la mayor parte de la superficie del páramo. La vegetación sucumbiría bajo el lodo y el paisaje se convertiría, por algunos años, en un desierto inerte de rocas volcánicas.

El páramo del Cotopaxi proporciona líquido vital a sus poblaciones aledañas. Es una fuente de agua para Quito, pues provee entre 800 y 1 200 litros por segundo, explica Romero.  Muchos creen  que la capacidad de almacenamiento de agua de este ecosistema podría afectarse por la actividad volcánica, pero hay quienes sugieren que esto no ocurrirá. “Seguirán cumpliendo con su función vital: almacenando aproximadamente cuatro veces más agua que su propio peso”, asegura Esteban Suárez, especialista en Ecología de ecosistemas de altura.

El ecologista explica que los cuatro metros de capa orgánica del páramo son el resultado de unos 100 000 años de acumulación de residuos de plantas y de animales. La masa de lodo, producto de una erupción volcánica, solo arrastraría la superficie de este ecosistema sin afectar las capas más profundas. De las 33 393 hectáreas que conforman el PNC, las zonas que quedarían devastadas son las cercanas a los tres ríos principales (Pita, Cutuchi y Tambo) por cuyas cuencas pasaría los lahares. Este impacto -argumenta Suárez- sería puntual y de una duración determinada.

Según una investigación del Grupo de Trabajo en Páramos del Ecuador, se señala que la capa de vegetación ayuda a la retención de agua, pero si la flora se afecta disminuye esa capacidad natural.

Ahora, en la copa del volcán se puede visualizar el rojizo de la roca, tras el derretimiento del glaciar que la cubría. Romero dice que la desaparición del hielo alteraría la cantidad de líquido que se filtra por los poros de la tierra. Además, el lodo y el material volcánico actuarían como un barniz sobre una esponja: “El agua de la lluvia se deslizaría sobre la nueva superficie erosionando el suelo y quitándole sus nutrientes”.

Así mismo, Malki Sáenz, biólogo ecuatoriano independiente, coincide que el suelo dejaría de estar en contacto con la neblina por lo que perdería una de sus fuentes hídricas primordiales durante un tiempo específico, dependiendo de la intensidad del evento.

En lo que se refiere al impacto de la ceniza -según el Ministerio del Ambiente de Ecuador (MAE)-, esta provoca abrasión y heridas sobre la superficie de las hojas y flores. Mientras, el polvo que cubre las plantas les impide captar los rayos solares para su proceso de fotosíntesis y mueren.   Pero si bien la ceniza afecta a la vegetación, también puede ser el fertilizante que permita la regeneración de la misma, explica Suárez. Actualmente la zona suroccidental del Parque es la más afectada por la caída de este residuo volcánico.

Páramo
Páramo
(Izq.) La unión de los ríos Mudadero y Yangahuagra, donde nace el río Pita, en el PNC. (Der.) Cerca de Limpiopungo, antes de las lluvias, el pajonal del páramo estaba cubierto de ceniza.

Todos coinciden que el  impacto sobre el ecosistema  dependerá  de la intensidad de la catástrofe natural. Si la erosión es continua, como cuando se queman los pajonales cada tres años, la flora no tendrá la oportunidad de resurgir y deja como consecuencia un terreno seco y árido.  

El frío y la fragilidad de estos ecosistemas hacen que su recuperación sea lenta. Mientras que Suárez estima más de 12 años, Romero considera que tardaría siglos en volver a regenerarse. En una investigación en la cual se analizó las  zonas afectadas por donde pasaron los lahares de erupciones anteriores, demostró que ni siquiera después de 475 años el pajonal se recupera totalmente.

Un estudio sobre el volcán Santa Helena, en Estados Unidos, muestra que tras una erupción de hace 25 años, las primeras plantas que iniciaron el proceso de sucesión fueron unos chochos silvestres de esa zona. Estas plantas proporcionaron nutrientes al suelo, como el nitrógeno, permitiendo el renacer de nueva vegetación. Esta especie de chochos está emparentada con los que se encuentran en los páramos de los Andes, por lo que Suárez asume que la historia se repetiría en los ecosistemas que se extienden a más de 3 300 metros.

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