Hormigas, las primeras en limpiar la Tierra

Estudios recientes revelan que estos insectos podrían ayudar a descomponer los desperdicios de comida, pero también convertirse en graves plagas.

agarcia@elcomercio.com   Andrés García. Redactor 17 Enero 2015

Merodean por debajo de nosotros. Casi no se las observa, pero están permanentemente activas cumpliendo  su rol en las cadenas tróficas.

Su sistema organizativo ha servido para que se califique a las tareas mancomunadas como ‘trabajo de hormigas’. Sí, son esos diminutos y subestimados insectos de los que poco se comenta, pero que en los últimos meses han tomado relevancia en el ámbito científico.

Un estudio -patrocinado por la Universidad Estatal de Carolina del Norte- demostró que las hormigas y otros artrópodos juegan un papel fundamental en la eliminación de la basura proveniente de los desechos de comida en las calles de Nueva York. Una de las conclusiones a las que llegó Elsa Youngsteadt, autora del documento, es que las hormigas podrían descomponer casi 1 tonelada de basura al año.

Hormigas
Hormigas
En los últimos meses, estos insectos han tomado relevancia en el ámbito científico.

Pero lo llamativo es que el análisis se enfocó solo entre la zona de Broadway y West Street, que transcurre al lado del río Hudson. Es decir, que la cifra podría ampliarse exponencialmente si se toma en cuenta toda la extensión de la ‘Gran Manzana’. “Esto no es ninguna tontería -dijo en declaraciones a la revista Global Change Biology-, sino que pone de relieve un servicio muy real que estos insectos proporcionan: eliminan nuestra basura”.

Algo a considerar es que los científicos iniciaron sus estudios luego de que el huracán Sandy afectara a la ciudad.  Esto dio luces de la capacidad de los insectos para adaptarse a condiciones climáticas adversas. Adicionalmente,  los resultados revelaron que las ratas y las hormigas pueden abastacerse de  los mismos productos en las ciudades. Por lo que se presentaría una competencia entre  las  dos especies  por el alimento en Nueva York.

Aterrizando el informe al Ecuador, David Donoso -PhD especializado en Entomología y experto en hormigas- afirma que el conocimiento sobre estos insectos aún es limitado en el país. De hecho, en la Revista de Ciencias de la Pontificia Universidad Católica se publicará en unos meses la primera lista de las especies de hormigas registradas en  la zona continental.

En el texto se afirma que se han descrito 679 especies de hormigas en el país. Aunque, según el experto, existirían fácilmente más de 2 000 tipos.

Donoso, que también trabajó con Youngsteadt gracias a una red de mirmecólogos (expertos en hormigas) a escala global,  refirió que su investigación se ancla en la denominada ecología urbana. Lo que se busca es entender cómo las especies, animales y vegetales se adaptan a la  vida citadina.

En el caso de las hormigas y la descomposición de los desechos alimentarios, se trata de un “servicio ecosistémico” que se sustenta en el carácter depredador de la especie.

Santiago Villamarín, especialista en invertebrados del  Museo Ecuatoriano de Ciencias Naturales, dijo que las hormigas, además de propiciar una oxigenación permanente de los suelos en los que habitan, mantienen las poblaciones de plagas, como las cucarachas, a un nivel adecuado.

En los ambientes citadinos, agregó, estos invertebrados se adaptaron para alimentarse de los desperdicios humanos, especialmente aquellos que contienen azúcar.

Ecuador
Ecuador
Mapa de conocimiento sobre hormigas.

Sin embargo, hay un tipo de hormigas invasivas que producen más afectaciones que beneficios. Estos insectos expanden sus territorios, afectan a los cultivos, matan animales e incluso destruyen equipos eléctricos. El caso más cercano es el de la hormiga de fuego, una de las especies   más agresivas  que fue introducida a principios del siglo XX en Galápagos.

Lo preocupante, según Donoso, es que de acuerdo con el informe ‘Hormigas invasoras y cambio climático’, el calentamiento global propiciará el avance de estas especies invasivas en los trópicos, donde Ecuador y buena parte de Latinoamérica están localizados.

El texto, que analiza las 15 especies de hormigas invasoras más peligrosas, asegura que solo en EE.UU. el costo para controlar la expansión de estas plagas supera los 6 billones de dólares anuales. A esto se suman las pérdidas en la agricultura y los efectos ambientales por el uso de insecticidas.

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