Nuevo plástico hecho de camarón

La cáscara del crustáceo contiene quitosano, que puede transformarse en envases y bolsas totalmente biodegradables. Es una alternativa para los plásticos derivados del crudo.

Redacción Sociedad y Agencias 17 Mayo 2014

La mayor parte de una botella de plástico tarda en degradarse entre 100 y 1000 años. Y ciertos ma­teriales de su estructura incluso nunca llegan a descomponerse totalmente. Por eso la ONU considera a  ese tipo de plástico (derivados de petróleo) un riesgo ambiental.

Este problema motivó a los investigadores del Harvard’s Wyss Institute for Biologically Inspired Engineering (Massachusetts) a buscar una alternativa. Crearon  un plástico que es totalmente biodegradable y que puede obtenerse de la cáscara del camarón.  

Ese crustáceo -al igual que los insectos- tiene quitosano, que es el elemento que permite su fabricación. Su uso era común  en las industrias farmacéuticas, cosméticas y de alimentos.

El reto que tienen  ahora los investigadores de Harvard’s Wyss Institute for Biologically Inspired Engineering es lograr que el material sea resistente al agua. Ya  se hacen experimentos para recubrir con una capa de cera de abeja.

El investigador Javier Fernández dijo a CBS News que “los copépodos (pequeños crustáceos que están en el zoo­plancton) producen cerca de
1  billón de toneladas de quinina por año” . De ahí que cree que es una alternativa para reducir progresivamente el uso de plásticos contaminantes y así también mitigar los efectos que tiene sobre  el ecosistema.

En Ecuador se generan aproximadamente 4 millones de toneladas de residuos sólidos al año, de los cuales el 60% son residuos orgánicos y el 11% son plástico. Las cifras son de la Cartera del Ambiente.

Investigación
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Se puede fabricar vasos, utensilios... www.ecologiaverde.com

Según la asociación europea que representa a los fabricantes de materias primas plásticas (Plastics Europe), cada año se producen alrededor de 288 millones de toneladas de plástico en el mundo.  De ese total, solo el 3% puede reciclarse y el resto se convierte en desecho que copa la tierra y el mar.  

En cada kilómetro cuadrado de agua salada hay alrededor de 18 000 restos (grandes y pequeños) de plásticos flotando. Naciones Unidas lo publicó en 2011.  Los especímenes marinos  como delfines y tortugas los ingieren y mueren atragantados.  Cada vez se vuelve más común encontrarlos cerca de las playas agonizando.

En el 2013 también se hicieron experimentos en Singapur  (Asia) con nuevos bioplásticos para salvar a los animales.

Los científicos de la Universidad Tecnológica Nanyang crearon plástico a base de organismos marinos como el calamar, el mejillón y los caracoles. Su estudio fue publicado en la revista especializada Nature Biotechnology y aún sigue en desarrollo. Algo similar ocurre con la propuesta de  Elif Bilgin, de 16 años. La científica ganó en 2013 el premio  Sciencie in Action por un proyecto que permitía convertir las cáscaras de banano en plástico biodegradable. La revista estadounidense Scientific American financió el desarrollo de su idea. En esa publicación se dice que también se puede hacer  bioplásticos de la cáscara de papa.

En Paraguay, en cambio, se fabrica plástico a partir de azúcares contenidos en las aguas residuales de la industria de los jugos. También es  biodegradable, según el Proyecto Inti.

Don Ingber, director fundador del Instituto Wyss, aseguró que las posibilidades de aprovechamiento de estos plásticos   es inmensa y que el del camarón  “será utilizado pronto para diferentes productos, desde bolsas hasta pañales, además de envases plásticos”.

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