El hidrógeno será clave en el futuro

Este elemento se utiliza en la generación de energía nuclear de fusión, sin emitir CO2 ni otros gases contaminantes que inciden en el ambiente.

agarcia@elcomercio.com   Andrés García. Redactor 27 Diciembre 2014

Está presente en el aire que respiramos, en el agua, en la mayoría de sustancias orgánicas de la Tierra y abunda en el espacio exterior en diversas formas. Se trata del hidrógeno, un elemento  fundamental para la evolución de la vida en el planeta y que gracias a sus propiedades puede ser usado como una potencial fuente de energía limpia e ilimitada.

A diferencia de los combustibles fósiles extraídos de la tierra, como el petróleo o el gas natural, la fuente más común del hidrógeno es el agua.

Y uno de los proyectos más ambiciosos -además de costosos-que estudia las características y potencialidades de este elemento para sustituir los combustibles altamente contaminantes está en Reino Unido.

Se trata del reactor JET ( Joint European Torus, por sus siglas en inglés), que actualmente es la máquina más grande del mundo y su inversión solo es superada por los proyectos financiados por  la NASA

Anclado en una superficie de 800 000 m², en el sur de Oxford, este  proyecto científico  busca desarrollar una fuente de energía inagotable, amigable con el ambiente y segura a partir de hidrógeno.

Para explicar el funcionamiento del reactor, Steven Cowley, exdirector del Centro Británico para la Fusión de Culh­man, dijo en una entrevista a la ABC que el JET opera de  forma similar a una estrella, produce energía nuclear de fusión. “Básicamente, la fusión consiste en unir partículas de hidrógeno hasta que se convierten en helio, a temperaturas que alcanzan  los  200 millones de grados centígrados”.

Para poder trabajar a esa temperatura, en el horno del reactor se desarrollaron campos magnéticos que evitan que el calor salga. Algo a tomar en cuenta es que todo el proceso se hace con solo un gramo de materia. Pero lo más significativo es que esos átomos se extraen del agua ordinaria y del litio, un metal común y fácil de encontrar en el planeta.

Infografía
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La Fusión de átomos de hidrógeno que se desarrollan en el JET

Por lo tanto, esta fuente sería capaz de proveer energía al mundo no solo durante miles sino millones de años.

La primera vez que se logró obtener energía de fusión con el reactor fue en 1997. En ese entonces se consiguió suficiente energía para abastecer de electricidad a 16 000 personas,   recordó Cowley. 

Todos los avances del JET servirán para ser aplicados en el ITER (Reactor Termonuclear Experimental Internacional), que actualmente se construye en Francia y se  estima que funcionará en el 2020.

Sin sonar demasiado optimista, Cowley prevé que la electricidad originada a partir de la fusión de hidrógeno no será masiva sino hasta la segunda mitad de este siglo, cuando existan por lo menos 100 reactores de este tipo en el mundo. 

Mientras tanto, el científico considera inevitable la construcción de más plantas nucleares que abastezcan la demanda energética, que cada vez está en aumento. “Por supuesto, cuando tengamos energía de fusión de hidrógeno no seguiremos utilizando la energía nuclear, la sustituirá”. 

Sin embargo, el JET ha pasado por varios altibajos, debido al alto costo de la inversión y a la falta de compromiso de algunos gobiernos de la Unión Europea. Así lo dijo a la misma ABC Francesco Romanelli, director del JET. “El desarrollo de las investigaciones ha estado desde siempre supeditado al precio del petróleo y a la demanda de energía en cada momento histórico”.

El potencial uso del primer elemento de la tabla periódica ya fue analizado por Jeremy Rifkin, en el libro ‘La Economía del Hidrógeno’. El texto asegura que en el futuro se presentará una grave crisis energética debido al colapso del petróleo, lo que  impulsará  la adopción de un nuevo paradigma energético basado en el hidrógeno.

Otros teóricos -como Juan  Iranzo, de la Universidad de Navarra (España)- sostienen que en términos de precios el nuevo régimen energético será más caro que el actual. “¿Cómo van a obtener los países más pobres y endeudados el capital para estas  nuevas  infraestructuras?”, se cuestiona el autor.

El uso de hidrógeno no es nuevo para algunas industrias, como Panasonic, Apple o Toyota, que ya han patentado pilas y automóviles que funcionan con este elemento.

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