La tuna reverdece al valle del chota

Un grupo de campesinos plantó esta variedad, que ayuda a restaurar el paisaje, en el Mirador de El Juncal

wbenalcazar@elcomercio.com   Washington Benalcázar 05 Septiembre 2015

El río Chota parece una serpiente gigante, en medio del  valle árido del mismo nombre, ubicado en el norte de Imbabura.El agua, que corre de oriente a occidente, en busca del mar, torna verdes las orillas, en donde los campesinos de esta zona cálida cultivan: fréjol, caña, mango, guayaba, ají, limón...  Mientras tanto, las lomas erosionadas se vuelven grises a medida que alcanzan la cima, por la falta de una capa vegetal. 

Sin embargo, en una de ellas, denominada Mirador de El Juncal, en el extremo nororiental del valle del Chota, el verde claro de un sembrío de tunas da vida a esta geografía seca.

Las plantas tienen hojas  cuyas formas son similares a una raqueta de tenis. Están cubiertas por diminutas espinas. En los arbustos resaltan los jugosos  frutos, que son el regalo de estos suelos semidesérticos.

“Todos decían que estábamos locos cuando sembramos las primeras matas en la cumbre de esta montaña polvorienta”. 
Así rememora José Maldonado, uno de los 20 integrantes de la Asociación Mirador de El Juncal, que tiene plantadas 90 hectáreas. De ellas, 25 están en plena producción. 

“Cada hectárea genera 250 cajas, de 15 kilos, que se cosechan cada ocho días. La caja de tuna gruesa, conocida como ‘de primera’, cuesta USD 7. La de segunda  se entrega a USD 3”.

Pero los campesinos advierten que cuando ingresa tuna de los países vecinos los precios caen. A pesar de ello, siguen fieles al campo gracias a que la tuna casi no requiere de cuidado.

A más del eje productivo se busca reverdecer las lomas desérticas. “Estamos creando fuentes de trabajo y contribuyendo con el mejoramiento ambiental”, comenta Barón Delgado, otro de los socios, mientras, con guantes de caucho y cuchillo en mano, recolecta los frutos. 

En Ecuador hay alrededor de 180 hectáreas sembradas de tuna. La mayor cantidad se encuentra en la Sierra Norte, seguida de Loja, Tungurahua y Santa Elena, según datos de la Federación de Comunidades Negras de Imbabura y Carchi .
La mayoría de habitantes del Chota creció viendo los arbustos de tuna silvestre, que se desarrollaban libres en el campo. Pero la Asociación Mirador de El Juncal prefiere la variedad Castilla, más precoz, que tiene el fruto amarillo. La silvestre posee el fruto rojo, explica Mauricio Solarte, del Ministerio de Agricultura y Ganadería, que hoy asesora al grupo: “Entre las ventajas de cultivar tuna, asegura el técnico, está la facultad de esta especie de crecer en suelos en donde casi no hay agua y donde no se pueden sembrar otros productos”.

Los cultivos de tuna en el Chota, además, ayudan a restaurar el paisaje. Nicolay Aguirre, catedrático de la Universidad Nacional de Loja, comenta que se trata de un concepto nuevo que propone restituir las áreas naturales que han sido alteradas.

Panorámica de El Juncal
Panorámica de El Juncal
Panorámica de El Juncal


Para ello, se usan  árboles y plantas nativas. En el caso del Chota, la tuna es una buena alternativa, según Aguirre. El catedráticocomenta que entre las ventajas de la denominada revegetación está mejorar el paisaje, para que resulte visualmente más atractivo para los turistas.  También para que las plantas ayuden a captar agua del ambiente y  alimenten a las fuentes hídricas de la zona. 

Con ello, señala Aguirre, se producen flores y frutos que atraen a nuevas especies, como las aves.Es decir,  se mejora la biodiversidad local.

Tunas de El Juncal
Tunas de El Juncal
Los frutos en El Juncal


Pero los tuneros de El Juncal señalan que desarrollar el ­proyecto ha sido complicado, por falta de recursos. Es por ello que, con el apoyo de la ­Junta Parroquial de Ambuquí, solicitarán a las autoridades la ayuda para la legalización de las tierras y la entrega de bombas de aguas, fertilizantes y control de plagas.Por lo pronto, la Prefectura de Imbabura abrió una vía carrozable hacia el Mirador de

El Juncal, espacio en donde florece la tuna.
También les inquieta la proliferación de la cochinilla, un parásito que fue introducido hace una década para extraer el carmín, como colorante natural. Los técnicos recomiendan transformar la pulpa de tuna en  mermeladas y jugos, para darle un valor agregado y buscar mercados para la cochinilla.

La idea es que la restauración con tuna se amplíe a todo el valle.

Tunas de El Juncal
Tunas de El Juncal
Tunas de El Juncal

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