El cemento aporta en el desarrollo, y causa CO2

Esta industria procesa residuos contaminantes, pero también emite grandes cantidades de dióxido de carbono.

agarcia@elcomercio.com   Andrés García. Redactor 06 Diciembre 2014

El cemento es un pilar fundamental dentro de los países con economías emergentes. Y  su rol es mucho más decisivo en los estados con una mayor tasa de desarrollo. Sin el cemento no sería  posible consolidar la infraestructura (hospitales, la­­boratorios, escuelas, industrias) que garantice el nivel de crecimiento de las naciones.

No en vano se lo ha llegado a calificar como el “pegamento para el progreso”, ya que las grandes obras de ingeniería (represas, puentes kilométricos, túneles, rascacielos) no se habrían podido realizar sin el cemento. Pero es esa misma necesidad, propia del metabolismo social, la que ha incrementado su demanda alrededor del mundo.

La producción global de cemento en el 2012, según el informe estadístico de la Federación Interamericana de Cemento (Ficem), alcanzó los 3,6 billones de toneladas. Esta exorbitante cifra va acompañada de una realidad que no es ajena a la industria del cemento, las emisiones de CO2.

De acuerdo con el documento, las empresas cementeras son responsables del  5% del total de las emisiones de dióxido de carbono generadas por el hombre. Una cifra no despreciable, si se toma en cuenta que tras el proceso de producción están relacionadas otras prácticas como el consumo de energía y la minería para extraer materia prima.

Eduardo Espín, director de la carrera de Ingeniería Ambiental de la Universidad Central, contó que el principal componente del cemento es el clínker.  Este material se produce a partir de caliza y de  arcilla, que se muelen, homogeneizan y se introducen en un horno, donde se cuecen a una temperatura de 1 500°C. 

Esta posibilidad de someter a diferentes compuestos a tan altas temperaturas, abrió el camino para que en 1999, en Bélgica, se iniciara el coprocesamiento de toneladas de grasas y harinas animales potencialmente contaminantes en los hornos.

Este proceso supuso una alternativa para la destrucción de sustancias contaminantes en los hornos, así como una reducción de emisiones como resultado de la sustitución de los combustibles. En ese mismo año se formó la Iniciativa para la Sostenibilidad del Cemento, con la participación de las 10 principales empresas cementeras del globo.

Diana Fabara, docente y experta en temas ambientales de la Universidad Central, explicó que la materia orgánica tóxica y potencialmente peligrosa puede ser tratada en los hornos, pero igualmente se continuará emanando  dióxido de carbono.

Según las características del proceso de producción, la industria cementera puede co-procesar  aceites lubricantes usados, suelos contaminados, lodos de la industria papelera y neumáticos usados. Pero no son apropiados para el coprocesado los residuos hospitalarios, sanitarios, o las baterías enteras.

A pesar de que en la producción del cemento se pueden emplear residuos sólidos, paralelamente se crean otros efectos como la reducción de la calidad del aire en los alrededores de las plantas procesadoras, emisión de  partículas en la manipulación de materiales que colaboran con el efecto invernadero y alteración de los ecosistemas.

Una de las opciones que se maneja en el ámbito científico para atenuar los efectos del calentamiento global es el desarrollo de un tipo de cemento a base de geopolímeros, que necesitaría la mitad de la temperatura para su producción (750°C). Y por ende, se emplearía el 50%  de combustible y las emisiones nocivas se reducirían a la mitad.

El principal reto, a decir de Espín, es cambiar la fuente de energía con la que operan los hornos  cementeros para reducir las emisiones de CO2. Citó el caso de hornos de plasma, que funcionan con electricidad. Pero al ocurrir eso, sería necesario ejecutar otra forma para la eliminación de residuos contaminantes, que pueden ser utilizados como combustible alternativo en los hornos.

Otra opción válida pero por el momento limitada, es sustituir el cemento por otros materiales  como cenizas de biomasa, que pueden ser utilizados para elaborar bloques de construcción.

Fabara mencionó, además, el reciclaje de materiales como el plástico e incluso el cada vez menos ­usado adobe. El uso de cemento se expandirá cada vez más, como parte del desarrollo de regiones como Latinoamérica”, dijo Espín.

 

 

 

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