La stevia también es víctima de biopiratería

Las multinacionales patentan productos con stevia y los guaraníes, sus descubridores, no reciben ni un centavo.

vsorgato@elcomercio.com   Valeria Sorgato C. Redactora (I) 08 Mayo 2016

Presentada como un novedoso edulcorante natural, la stevia se añade a los refrescos y se la usa en polvo o en gotas para endulzar el café, las infusiones o los helados ‘light’.


Su poder endulzante, 300 veces mayor que el del azúcar, ya era conocido por los guaraníes de Paraguay desde hace miles de años. El pueblo indígena americano que descubrió la dulzura de esta hierba la utilizaba para suavizar el mate, una bebida tradicional muy amarga. Durante los últimos 30 años, las propiedades medicinales y edulcorantes de esta planta han atraído el interés de las grandes multinacionales de la alimentación sin otorgar los derechos a la comunidad indígena paraguaya.


Los guaraníes la llaman  Ka’a he’e, “la hierba dulce”. Pero es como Stevia rebuadiana que, esta planta de la familia de la margarita, está conquistando el mundo del dulce. Según el diario Liberation, de Francia, hoy en día se producen 6 000 toneladas de stevia anualmente. En el 2010 salieron al mercado 531 productos que contenían este endulzante natural; en el 2014, la cifra creció en un 480%, según la organización de análisis Mintel. A pesar de que los guaraníes fueron los primeros en descubrir los usos de la stevia, sus comunidades no han visto ni un centavo de las ganancias de estos productos.


Desde que, a principios del siglo XX,  el suizo Moisés Santiago Bertoni “descubrió” la hierba dulce y el químico paraguayo Ovidio Rebaudi consiguió aislar sus dos principios activos, se han patentado algunas plantas derivadas de la stevia, así como nuevos procesos de producción en EE.UU., Canadá y Japón, de acuerdo con el Instituto de la Propiedad Intelectual de Buenos Aires.  


Este es un ejemplo de biopiratería. “Este término se usa para definir la apropiación, uso ilegal y explotación de los recursos biológicos y genéticos de un país; así como de los conocimientos ancestrales para elaborar productos que son comercializados y exportados con fines económicos”, explica Mónica Andrade, oficial de Programas de Área de Ambiente y Energía en el PNUD (Programa de Naciones Unidas para el Desarrollo).


Si los guaraníes hubieran patentado la Ka’a he’e ahora serían considerados los inventores de la stevia y habrían obtenido beneficios de su uso comercial durante más de 20 años. Andrade alega que las comunidades indígenas carecen de información sobre cómo salvaguardar sus conocimientos ancestrales y sobre los procedimientos  para patentarlos. Estos son dos grandes impedimentos para que ellos puedan ejercer su derecho sobre su patrimonio genético.


Por otro lado, Elizabeth Brav, especialista en biodiversidad, afirma que no existe la posibilidad de que los conocimientos ancestrales y los recursos naturales puedan ser patentados. Según la Universidad de León, en España, un producto es patentable siempre y cuando se trate de una invención y que se lo pueda industrializar. Por lo que, de acuerdo con esta condición, los recursos genéticos no podrían ser patentados, pues han existido desde hace millones de años. Además – añade Brav-, los saberes ancestrales son considerados sagrados y si se los industrializa perderían su valor sacro. Brav explica que estos son utilizados dentro de un contexto espiritual mas no comercial.


La biopiratería de un conocimiento sacro se ve reflejado en el caso de la ayahuasca, una planta alucinógena utilizada desde siempre por los chamanes indígenas de la Amazonía. En 1986, la ayahuasca fue patentada, con un valor medicinal, por la Oficina de Patentes y Marcas de EE.UU. y le concedían los derechos al hombre de negocios Loren Miller, según el Instituto Ecuatoriano de Propiedad Intelectual (IEPI).

Supuestamente, Miller había recogido una variedad única de la planta en Ecuador y su ‘rasgo innovador’ se basó en las características físicas exclusivas. El IEPI cuenta que los chamanes, indignados por convertir algo sagrado en un objeto de mercado, lograron revocar la patente en 1999.  


La propiedad intelectual de un bien excluye su uso a no ser que se pague. En muchos casos se monopoliza el  mercado. “Las patentes surgen como una forma de facilitar y maximizar las ganancias de las multinacionales”, dice Brav.


Andrade explica que existen instrumentos nacionales e internacionales que pretenden proteger a la biodiversidad y a los conocimientos indígenas de la biopiratería. Entre ellos el Convenio de la Diversidad Biológica que asegura la conservación de la diversidad biológica, el mismo que fue ratificado por Ecuador en 1993. Sin embargo, para Brav, estos protocolos han sido más una expectativa que una realidad. Liberation  calculó que desde 1985 se han aprobado 10 patentes de productos con stevia y 85 solicitudes están bajo estudio en la Oficina Europea de Patentes; las restantes se han descartado. También señala que entre las empresas que más patentes han solicitado está PureCircle: el líder mundial de ingredientes a base de stevia.


“Los convenios, protocolos etc., son una parte muy importante, pero no la única”, asegura Andrade. Las leyes de los países, la capacidad de las instituciones y el conocimiento son los otros ingredientes importantes para lidiar con la biopiratería.

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