Terremotos, proceso natural de un planeta vivo

Se requiere conocimiento para convivir con sismos, ellos forman las montañas, ríos y costas

vsorgato@elcomercio.com   Valeria Sorgato C. Redactora (I) 24 Abril 2016

Es difícil imaginar que  cada año ocurren 15 terremotos como el que sacudió a la costa ecuatoriana; y que diariamente se producen otros miles de movimientos en el planeta, la mayoría casi imperceptibles.   Estos suelen suceder en las fronteras de las 28 placas que cubren -como una cáscara de huevo- a la Tierra. Las placas tectónicas flotan sobre un mar de magma.


Así como el vapor caliente de agua sube, se enfría y cae como lluvia, lo mismo sucede con el magma: sube cuando se calienta en el núcleo terrestre y al enfriarse vuelve a hundirse. El ciclo continúa. Y como una rueda, el fluido de magma se mueve continuamente a la corteza terrestre, se derrite y vuelve a crearla.


Gracias a este proceso, nuestro planeta se mantiene vivo y presenta a la vista volcanes, ríos, costas y océanos. Si hoy el magma se petrificara, después de muchos millones de años los suelos  erosionarían hacia los océanos y no habría tierra firme.


“Sería un planeta solo de agua, pues no se crearía nueva corteza”, dice Luke Bowman, doctor en amenazas naturales de Yachay Tech (YT). Impulsadas por el magma, las placas se chocan, se separan y se incrustan unas con otras a lo largo de líneas llamadas ‘fallas’. Es entonces cuando  se generan los terremotos.


Existen tres tipos de fallas: las normales, las transcurrentes y las inversas o de subducción. Así lo explica Mario Ruiz, director del Instituto Geofísico de la Escuela Politécnica Nacional. Él asegura que el Ecuador está sobre los tres tipos de fallas.

 

Las fallas de Ecuador
Las fallas de Ecuador
El territorio ecuatoriano está sobre los tres tipos de fallas.


La más destructiva es la de subducción, que causa un movimiento vertical de la corteza. Esta misma ocasionó la ruptura de la placa de Nazca que devastó en 60 segundos a Pedernales y otras poblaciones, el 16 de abril pasado.


El 90% de los sismos de mayor magnitud ocurre en el Anillo de Fuego del Pacífico. En esta zona las placas oceánicas se incrustan en las continentales, dando lugar a terremotos por subducción. Por ejemplo, la placa de Nazca se desliza 6 cm al año bajo la placa continental Sudamericana debido a que su densidad es mayor.  


Ares Rosakis, especialista en fracturas y geofísica de YT, explica que el último terremoto de 7.8 no empezó el sábado sino hace 110 años. En 1906, la placa de Nazca se rompió 500 km a lo largo de la costa de Ecuador y Colombia, debido a la presión de la placa continental. Descargó una energía de 8.8 grados en la escala de Richter, uno de los terremotos más fuertes jamás registrados.


Según José Andrade, especialista en geomecánica de Yachay Tech, fue ese momento en el cual se creó una zona de ruptura.  “Todos los grandes terremotos, mayores a 7 grados, han ocurrido en esta área (que va desde  Bahía de Caráquez hasta el sur de Colombia)”, explica Andrade.  


A decir de un estudio publicado en la revista Geographycal Research, existe una cadena montañosa oceánica que puede ser la culpable de que haya tantos terremotos en esta zona de la costa ecuatoriana.  Cuando la placa de Nazca se incrusta bajo la continental, esta última se encuentra con un obstáculo: las montañas marinas de Carnegie Ridge. Es ahí donde se acumula toda la energía hasta que la placa  se rompe y la tierra tiembla.


El siglo pasado hubo tres terremotos con magnitud de 7 grados o más, además del acaecido en 1906. El primero fue en 1942 a 250 km de Jama. El segundo en 1958, cerca de Atacames. Y en 1979, el tercero se produjo al sur de Colombia. Bowman explica la teoría de efecto dominó en la cual una ruptura de la placa puede desencadenar otros terremotos más al norte en un lapso de aproximadamente 20 años. Sin embargo,  los datos son insuficientes porque se basan en un lapso demasiado corto comparado con 4 600 millones de años de historia geológica.


Bowman dice que los terremotos no son los que matan; son las infraestructuras. Lo importante es comprender que la corteza terrestre está en continuo movimiento desde hace millones de años, como prueba de un planeta vivo. “Hay que estar conscientes y aprender a convivir con mejores infraestructuras, rutas de evacuación y simulacros que preparen a la sociedad”, concluye el científico.

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