Biocombustibles ganan más territorio en Latinoamérica

La región se perfila como la mayor productora. El etanol, de la caña de azúcar, da los mejores resultados. También se investiga otras fuentes.

epaucar@elcomercio.com   Elena Paucar. Redactora (I) 29 Agosto 2015

Aceite de maní. Ese fue el primer biocombustible que se usó para dar energía a un prototipo de motor ideado por Rudolf Diesel, en 1900. Ocho años después Henry Ford usó etanol en su famoso modelo T, pero la aparición del petróleo frenó la experimentación. Fue en los 80 cuando resurgió el interés por combustibles más amigables, que reduzcan las emisiones causantes del acelerado cambio climático. Y ese potencial está de este lado del planeta, en Latinoamérica y el Caribe.

“Aquí está el gran potencial de producción y exportación”, afirma Luis Horta, investigador de la Universidad Estatal de Campinas en Brasil. Un informe del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (Pnuma) lo confirma. Entre 1970 y el 2008 las exportaciones de biocombustibles en la región aumentaron más de tres veces. Brasil destaca en este ranking con su producción a base de caña de azúcar.  

Aumentar esa producción a través de nuevas tecnologías centró el debate en el VII Seminario Latinoamericano y del Caribe de Biocombustibles, organizado en Guayaquil por la Organización Latinoamericana de Energía (Olade).

Para Horta, uno de los participantes, los biocombustibles son una necesidad urgente ante el rápido crecimiento del parque automotor en el mundo. Estados Unidos agrupa más de 250 millones de autos, en ciertos países latinos existe entre uno y cinco por cada 10 habitantes y África tiene 10  por cada 1 000 personas, con amplia posibilidad de motorización.

Por eso los estudios son diversos: van desde el análisis de biodiésel de las plantas de jatrofa, el procesamiento del aceite de frituras, hasta la acción de ciertos insectos sobre los desechos orgánicos para obtener grasas. Pero Horta cree que nada supera al etanol de la caña de azúcar.

Estudiantes universitarios de Ecuador
Estudiantes universitarios de Ecuador
desarrollan biocombustible con algas recogidas en la Antártida

Ecuador expone como ejemplo su proyecto EcoPaís. Hasta 2014 se registró el consumo de 79,4 millones de galones de gasolina con un 5% de etanol en la Costa. La meta final del proyecto “es llegar al 10% del uso de etanol y extenderse a otras provincias”, como indicó en el seminario Víctor Paredes, de Petroecuador. Con esta producción, los registros de Hidrocarburos reportan que las emisiones de CO2 disminuyeron en 473 toneladas métricas por año, al igual que las partículas de azufre.

En Centroamérica existe una carrera intensa por impulsar el mercado de los biocombustibles. Pero la causa más fuerte es su gran dependencia del petróleo. Un ejemplo es El Salvador. Rocío Aquino, del Consejo Nacional de Energía, explica que con apenas 20 000 km2 de extensión tienen una factura petrolera  de USD 1 705 millones, el 7% de su PIB. “Somos 100% importadores de petróleo”. Pero generan el suficiente etanol como para diseñar mezclas de hasta 9,75% en gasolinas.

Guatemala, por su parte, suma 16 millones de habitantes, 12,5 millones de autos y paga USD 3 000 millones anualmente para importar hidrocarburos. Pero es el tercer exportador de azúcar del mundo y producen 250 millones de litros de alcohol al año.
Sin embargo, para Aída Lorenzo, de la Asociación de Combustibles Renovables de Guatemala, el panorama es frustrante. “Es una paradoja: exportamos a Estados Unidos y Europa, hacemos una producción de alcohol muy eficiente para limpiar los pulmones de los europeos y seguimos con las mismas gasolinas”.

En América del Sur, Uruguay es un referente. Wilson Sierra, del Ministerio de Industrias Energía y Minería, asegura que, si bien históricamente tienen cero barriles de petróleo, alcanzan los 1 600 000 barriles de biocombustibles desde el 2009. “Es una reducción del 17% del consumo de combustibles líquidos cada año, o 63 días en los que no usamos combustibles”.

Lejos del campo, debido a los debates en torno a la seguridad alimentaria, existen otros recursos que califican para la producción de biocombustibles. Y las algas marinas protagonizan las investigaciones más recientes. Un aceite amarillento es el resultado de un largo procesamiento de microalgas, que fueron extraídas de hielo verde de la estación científica Pedro Vicente Maldonado, ubicada en la Antártida.

Ese es solo un paso previo al proceso químico  que se sigue para lograr un nuevo biocombustible, como explica Tatiana Guevara, estudiante de la Universidad Central y una de las investigadoras. Hasta ahora han identificado unos 20 tipos de microalgas y analizan opciones para abaratar los costos de producción.

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