Un viaje hacia aguas prístinas

Eric Sala, ecólogo marino residente de National Geographic, lidera una expedición de Pristine Seas a las Galápagos, en diciembre

Valeria Sorgato. Redactora (I) 05 Diciembre 2015

Lleva un terno negro y camisa blanca. Su cabello gris, peinado hacia atrás, termina en una cola pequeña. Conocido como el ‘Jacques Cousteau de esta época’, el explorador y ecólogo marino Eric Sala se sienta a la mesa de la cafetería del Hotel Plaza Grande, en el Centro Histórico de Quito. Llegó al país para explorar un mundo jamás visto,  el escenario de un océano intacto, antes de que el humano lo degrade.

El explorador español, enamorado de las islas Galápagos, trajo a su equipo de Mares Prístinos de National Geographic, para investigar -durante tres semanas- los rincones profundos de las islas Wolf, Darwin, Fernandina y los valles de montañas bajo el mar.

Con el submarino Deep Sea -que alcanza los 450 m de profundidad- y unas cámaras que caen verticalmente miles de metros bajo el mar, la tripulación de 18 personas descubrirá los secretos de uno de los pocos lugares prístinos que quedan en los océanos.

Frustrado por describir, cada vez con más detalle, la esquela mortuoria de los océanos en sus clases de la Universidad de California, en San Diego, Sala decidió tomar acción y comprometerse con la conservación del último 10% del mar que aún queda intacto.

Se escucha un jazz navideño al fondo, tal vez sea la última referencia de Navidad que tenga en este mes de diciembre antes de partir para su expedición. Sala sonríe. La sobreexplotación, contaminación y el cambio climático no logran borrar la esperanza que se refleja en la emoción con la que habla. De las 15 áreas prístinas que ha visitado, ocho han sido declaradas reservas marinas después de convencer a los líderes que estas zonas son vitales y únicas en el planeta. Con el proyecto Mares Prístinos logró proteger 3 000 000 km² de océano. Ahora, sus esfuerzos se concentran en las ‘Islas Encantadas’. La Fundación Charles Darwin, el Parque Nacional Galápagos, el Ministerio del Ambiente y el de Turismo apoyan la misión.

Con una mirada convincente dice: “Galápagos es la joya de la corona de Ecuador”. Las aguas cálidas del trópico, las frías de Humboldt, las superficiales del sur ecuatorial y las de Cromwell, que surgen de las profundidades, crean diferentes hábitats que albergan una biodiversidad sin precedentes. Las Galápagos son el hogar de las poblaciones más grandes de tiburones en el mundo.

Las zonas prístinas, como esta, se destacan por la abundancia de grandes depredadores; desde los osos polares en el ártico hasta los escualos en los trópicos, todos ellos indican un ecosistema equilibrado y sano. “Son los únicos lugares que nos muestran cómo eran los océanos antes de que comenzáramos a explotarlos. Nos muestran lo que hemos perdido y lo que podríamos recuperar”.

Enumera con los dedos las especies más afectadas en las Galápagos: las poblaciones de los tiburones disminuyen, las del bacalao también  y las de los pepinos de mar han colapsado por la sobreexplotación. “Menos del 1% de la reserva marina de Galápagos está totalmente protegida de la pesca”, afirma Sala, mientras se acomoda en su asiento y añade que seguramente más del 90% de sus profundidades son desconocidas.

Los turistas están dispuestos a pagar más si hay más conservación, asegura Sala. Calculó que  el turismo podría proporcionar hasta USD 90 millones más, al año, con el mismo número de turistas si se protegen las zonas prístinas. Además, la fauna marina crecerá beneficiando  a los pescadores fuera de las zonas protegidas.

La luz entra a través de los ventanales del bar. “¿Qué queremos: un mar sin peces lleno de medusas o uno más cerca de lo que era prístino con mucha vida marina?”, después de una pausa concluye, “lo importante es que hay soluciones y sirven”.

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