La huella de nitrógeno fue calculada

Científicos analizaron de dónde vienen las emisiones de nitrógeno, quién las produce y quién se ve afectado por esa producción

vsorgato@elcomercio.com   Valeria Sorgato. Redactora (I) 31 Enero 2016

Es común escuchar sobre la huella de carbono, pero ¿qué pasa con la huella de nitrógeno? En los últimos 150 años, las emisiones globales de nitrógeno reactivo han aumentado más del doble y han cobrado vidas por contaminación del aire y del agua. Además, causa la lluvia ácida y la degradación de ecosistemas como la barrera coralina.


Ahora, por primera vez científicos de la Universidad de Sídney, en Australia, han calculado el promedio de la huella de nitrógeno en 188 países. Esta huella se define como: “la cantidad de nitrógeno reactivo emitido durante la producción, el consumo y el transporte de productos”. El estudio señala que cada ecuatoriano produce 30 kg de nitrógeno al año, mientras que el promedio global es de 27 kg per cápita.
 En general, encontraron que cuatro países son los responsables de la mitad de la huella de nitrógeno mundial: China, India, Estados Unidos y Brasil. 


Ecuador, al igual que otros países netamente exportadores y en vías de desarrollo, sufre contaminación local debido a la demanda extranjera de productos agrícolas, textiles y alimentarios. Por otro lado, los países ricos, que suelen ser importadores de estas materias, son responsables de las emisiones de nitrógeno  -según el estudio- debido a su consumo local.  


Un 78% de la atmósfera es nitrógeno, pero la mayoría casi no reacciona (el N2) con otros químicos, por lo tanto no es útil para el ser humano ni las plantas. La Tierra -durante millones de años- se ha encargado de transformar el N2 (no reactivo) en dióxido de nitrógeno (NO2) o en amoníaco (NH3), ambos reactivos, por medio de las bacterias, el fuego o las legumbres.


Pero, a partir de la Revolución Industrial, el humano ha necesitado producir más nitrógeno. De hecho, sin el nitrógeno que  resulta del proceso de Haber Bosch, para fertilizar la tierra, más del 50% de la población mundial no tendría qué comer, según la Institución de Análisis de Nitrógeno Europeo.

Además, este químico se encuentra en productos de consumo diario como la pasta de dientes o los líquidos de limpieza. Si no pasan por una planta de tratamiento de agua,  estos son desechados directamente a los ríos o mares, contaminándolos.
 Se produce mucho más nitrógeno reactivo de lo necesario, convirtiéndose en un arma de doble filo para la salud humana. “El exceso de nitrógeno que las plantas no capturan termina contaminando el aire o el agua y su impacto será un problema muy grave para nosotros”, dice el investigador Arunima Malik, a The Guardian.


En la combustión fósil, los gases compuestos por nitrógeno son emitidos a la atmósfera. Por ejemplo, “cuando el nitrógeno del aire se combina con el oxígeno bajo presión, dentro de un vehículo, se crea el dióxido de nitrógeno (NO2)”, explica René Parra, meteorólogo de la Universidad San Francisco. Además, agrega que otro gas, el óxido nitroso (N2O), agrava 300 veces más el calentamiento global que el CO2, aunque su presencia en el aire es menor.


En horas pico, una nube gris se refleja sobre Quito. Este aire contaminado concentra gases tóxicos como el material particulado (PM), el ozono (O3) o el NO2, entre otros, especifica María Cazorla, doctora en meteorología. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS) más del 10% de personas que padecen cáncer de pulmón tiene esta enfermedad debido a la contaminación atmosférica, la cual -además- causa el 30% de los infartos en el mundo. “En el caso de Quito, la cantidad de NO2 está por debajo del límite establecido por la OMS”, dice Cazorla. 


Las regulaciones para reducir las emisiones por combustión fósil pueden ser, de cierta forma, efectivas; pero, resulta más difícil limitar el nitrógeno presente en los fertilizantes. En la agricultura o ganadería, un exceso de nitratos llega a las fuentes de agua y las contamina, produciendo la eutrofización.

En ocasiones, esto -además del costo ambiental- causa problemas en la salud, especialmente en bebés recién nacidos, quienes desarrollan metahemoglobinemia. Los resultados del estudio demuestran que debe haber un límite en cuanto a las emisiones globales de nitrógeno y se necesitan acuerdos internacionales.

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