Geodiversidad de Ecuador aún sorprende a los científicos

La Tercera Misión Geodésica lleva en el Ecuador 25 años realizando investigaciones geofísicas

vsorgato@elcomercio.com   Valeria Sorgato Casares. Redactora (I) 13 Febrero 2016

Hacía frío. Eran las 07:45 de la mañana del pasado 5 de febrero. A 6268 metros (según datos del Instituo Geofísico.IG-EPN), en el punto más lejano del centro de la Tierra, Matthieu Perrault clavó sobre el hielo un GPS. En ese instante, 15 satélites de diferentes países recibieron la señal trasmitida por el aparato ubicado en la cumbre del Chimborazo, para medir su altura con una precisión centimétrica.

Perrault, investigador francés del IG-EPN, trabaja con otros científicos en diferentes proyectos de la Tercera Misión Geodésica, entre ellos el estudio sobre la actividad del Chimborazo y su altura.

Sobre la cima del volcán, rodeados  de un mar de nubes, él y sus colegas aprovecharon la culminación del estudio sobre el coloso para celebrar los 280 años de la primera Misión Geodésica Francesa.

Las faldas del Chimborazo son el escenario en el cual se desenvuelven algunas de las crónicas relatadas por los científicos de la  Primera Misión (1736), que duró nueve años. Utilizando un antiguo  teodolito, la primera Misión francesa comprobó que la Tierra era redonda y achatada en los polos, producto de la  ley de atracción universal que había sido propuesta por Isaac Newton,  48 años antes. También lograron determinar la longitud exacta del metro.

Desde que en 1736, cuando Pedro Vicente Maldonado, científico académico de Riobamba, brindó su ayuda a los primeros misioneros franceses -Louis Godin, Pierre Bouguer y Charles Marie La Condamine- los lazos entre Francia y Ecuador jamás se han roto. Además, cuenta la historia, que una bella e  ilustrada mujer riobambeña, Isabel de Godin, se enamoró perdidamente de Louis Godin, por quien cruzó toda la Amazonía y el Atlántico para llegar a su encuentro.

Después de casi tres siglos, la tercera  generación de misioneros geodésicos franceses llegó al Ecuador hace 25 años, con nuevos proyectos que fortalecieron los lazos entre el país sudamericano y Francia. “La Tercera Misión Geodésica es una misión franco-ecuatoriana, donde existe intercambio de conocimiento entre ambos países. Una cooperación entre el Instituto Geofísico de la Politécnica Nacional (IG-EPN), el Instituto Geofísico Militar (IGM) y el Instituto Francés de Investigación para el Desarrollo (IRD)”, explica Olivier Dangles, director en Ecuador del IRD.

Entre 1901 y 1907 tuvo lugar la Segunda Misión Geodésica, con el objetivo de comprobar con exactitud las medidas obtenidas durante la primera expedición. En esta ocasión, un antropólogo, Paul Rivet, escribió la etnografía del Ecuador. Así lo relata la directora de Turismo de Riobamba, Balvanera Cruz.

Ahora, la Tercera Misión Geodésica, atraída por la geodiversidad del Ecuador, cuenta con los resultados de 25 años de investigación –desde que surgió la tecnología satelital–.

En este período, investiga­dores del IRD y sus socios ecuatorianos han estudiado la dinámica de la Tierra. Desde la cima de los volcanes hasta las profundidades de la corteza terrestre, ellos han observado el movimiento de la Costa y del magma que arde bajo Ecuador. “Con mejor tecnología, en la Tercera Misión hemos aprendido que la Tierra no es solo una forma, sino que es un ser vivo que se mueve constantemente”, dice Jean-Mathieu Nocquet, del IRD.

Uno de los resultados más importantes –explica– es el movimiento de la placa del Pacífico (Nasca), que se hunde bajo el continente sudame­ricano, a razón de 6 cm por año. Este movimiento es el generador de la formación de los Andes, del vulcanismo y de los sismos. Aunque es difícil predecir una erupción volcánica o un terremoto, los científicos de la tercera misión han podido evaluar la probabilidad de ocurrencia, basados en registros históricos e investigación geofísica.

Por ejemplo, ahora saben que las fallas geológicas más peligrosas del país se encuentran “desde el golfo de Guayaquil, entran en la tierra por la zona de la Troncal, pasan por Pallatanga, cruzan el oeste del Chimborazo, entran al sur de Tena y se van hacia el norte, por Baeza, hasta la frontera con Colombia”, dice Nocquet. De hecho, la falla de Pallatanga es la responsable del sismo más grande de la historia sudamericana, aquel que destruyó la antigua ciudad de Riobamba, en 1797.

En cuanto a los volcanes, Jean-Luc Le Pennec, investigador del IRD y de la Tercera Misión Geodésica, afirma que gracias al trabajo de cooperación con el IG, han identificado todos los volcanes potencialmente activos en el país, 17 en total. “Cuando yo llegué, en el 2010, aún no se sabía que el Chimborazo era un volcán potencialmente activo”, dice. Esto implica que este tipo de volcanes necesita un monitoreo continuo para prevenir futuras erupciones.

Además –añade– están estudiando la composición del magma y por qué se diferencia entre los volcanes de las cordilleras oriental y occidental. “Los magmas muy viscosos, tienden a causar erupciones más explosivas y fuertes –como el Quilotoa o el Pichincha, en la cordillera occidental–, y la lava más fluida –como la del Cotopaxi, en la cordillera oriental– erupcionan de manera menos violenta”. Por suerte, los más violentas -que si erup­cionasen sería necesario evacuar a más de la mitad de los ecuatorianos- tienen una periodicidad de miles de años. Los menos violentos tienen una actividad de siglos.

Todos estos estudios son importantes para prevenir y advertir a los ecuatorianos sobre los riesgos geofísicos presentes en el Ecuador.

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