Las plantas dejan de producir oxígeno por la contaminación

Por primera vez se estudia el impacto del petróleo en la flora y se desarrolla una nueva tecnología para ubicar áreas contaminadas

vsorgato@elcomercio.com   Valeria Sorgato Casares. Redactora (I) 05 Marzo 2016

Caminaba con dificultad bajo el sotobosque, intentando en vano no golpearse o tropezarse con alguna rama para seguir el ritmo que marcaban los dos guías waorani. La vida brotaba por donde se mirara y aparentemente el bosque estaba en equilibrio. De pronto, pisó una tierra gelatinosa que rompió aquella armonía. A pocos metros de sus pies, miles de galones de crudo, de una de las 1 215 piscinas abandonadas entre 1967 y 2009, se habían solidificado.

El 2015, Paúl Arellano, docente de la Escuela de Ciencias Geológicas e Ingeniería de Yachay Tech, se encontraba realizando la primera investigación sobre el efecto de la contaminación petrolera en el bosque de la Amazonía ecuatoriana, en la provincia de Sucumbios.  Un grupo de científicos de la Universidad de Leicester y Nottingham en Inglaterra colaboró con la investigación. Un impacto imperceptible pero con fuertes repercusiones.  

Durante años trabajó en la limpieza y biorremediación de áreas contaminadas y  se dio cuenta que el impacto ambiental no se limitaba a las zonas que habían sufrido los derrames petroleros sino que llegaba a lugares más lejanos y difíciles de ver. Por ello, con su equipo de investigación desarrolló  una nueva metodología utilizando los análisis estructurales  de las hojas e imágenes satelitales para revelar la ubicación de  las zonas afectadas por el oro negro que están ocultas bajo la vegetación.

El pulmón de la Tierra se está deteriorando silenciosamente. “Es una contaminación invisible”, dice el científico que permaneció durante cinco meses en la selva y recolectó 1 057 hojas de árboles con la ayuda de ­waorani y kichwas.

Foto:  EFE
Foto: EFE
En Lago Agrio, el 26 de febrero del 2009 hubo un derrame de petróleo en el sector de Santa Rosa entre las provincias de Napo y Sucumbíos.

Con los equipos de pequeños laboratorios provisionales en el corazón de la selva, los investigadores analizaron el follaje en busca de parámetros biofísicos y bioquímicos, tales como la reflectividad de las hojas, su materia orgánica, la cantidad de agua interior y los pigmentos fotosintéticos (absorben luz para producir energía).

Los resultados demostraron que el 95% de la flora analizada en zonas contaminadas empieza a fallar y deja de producir una cantidad significativa de oxígeno. Las plantas enfermas disminuyen su actividad fotosintética y almacenan más agua en sus hojas. En otras palabras, desarrollan mecanismos de defensa para su supervivencia. “Al parecer, cierran sus estomas (pequeños huecos en la epidermis de la hoja), que son los que les permiten respirar en condiciones normales, para tratar de conservar la mayor cantidad de agua y nutrientes”, explica Arellano.

Según el botánico de la Universidad de Berkeley, Juan Ernesto Guevara, una alteración en el proceso de fotosíntesis podría influir negativamente en  la tasa de crecimiento y en la producción de metabolitos, que protegen a las plantas de plagas o herbívoros, posicionándolas como candidatas a una posible extinción. Cuando las raíces u hojas absorben moléculas de hidrocarburo, estas penetran en las células y rompen la membrana que las protege. La planta se enferma y, como resultado, centran sus esfuerzos en su propia supervivencia, dejando de cumplir funciones específicas como oxigenar el medioambiente. Sin embargo, sorprendentemente, Arellano encontró especies de plantas que aprovechan la contaminación para crecer más fuertes.

El Oriente ecuatoriano tiene una historia de 44 años de explotación petrolera, que ha dejado una huella negra que se esparce  con las lluvias y  se esconde a pocos centímetros del suelo. En el 2013 el Ministerio del Ambiente informó que desde 1972 hasta el 2009 hubo 794 derrames de crudo, casi uno cada dos semanas. El último derrame de mayor impacto fue en el  2013. En esta ocasión 11 400  barriles de petróleo se vertieron a orillas del río Coca,  debido a la rotura de la tubería del Sistema del Oleoducto Transecuatoriano.

Con las imágenes satelitales, los investigadores lograron detectar las plantas que están sufriendo por la presencia de crudo. La mayoría se encuentra cerca de ríos o lagunas.

Con las constantes lluvias, los millones de galones de petróleo derramados se saturan de agua. El líquido contaminado se filtra por los poros de la tierra o forma ríos tóxicos y transparentes que fluyen hacia las partes más bajas de la Amazonía y se acumulan en los cuerpos de agua y pantanos. El crudo más pesado permanece intacto en la tierra, mientras sus gases, como el metano, salen a la superficie y contaminan la atmósfera.

Actualmente, Arellano está estudiando las plantas que se adaptan mejor e incluso que se benefician de un entorno contaminado. Estas especies podrían actuar como biorremediadores y eliminar la huella negra que amenaza a miles de animales, plantas e indígenas.

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