Un patrón geográfico aumenta la biodiversidad

Un grupo de científicos halló el modo de encontrar más especies. En Ecuador se han descubierto más ranas.

Redacción Tendencias (I) 22 Mayo 2016

En el 2012 una expedición definió una nueva forma de descubrir especies. En medio del bosque nublado de Mindo, Alejandro Arteaga junto con otros científicos escuchaban el canto agudo de una rana.  El animal de 10 cm de largo inflaba su cuerpo de aire y lo expulsaba haciendo vibrar sus ‘cuerdas  vocales’.  


Durante años la ciencia había confundido a este anfibio con otra especie de las tierras bajas del Chocó (Pristimantis subsigillatus). La primera  mencionada y esta última especie tenían una  cabeza plana, una coloración verdosa, un silbato parecido y no presentaban tubérculos. Hasta que  ese día los investigadores sugirieron  que se trataba de una especie diferente. Después de varios análisis, Arteaga y sus colegas la bautizaron como Pristimantis mindo.


 Con este nuevo hallazgo los científicos descubrieron algo sustancial:  si individuos -aparentemente- de una misma especie se encuentran desde tierras bajas (en el Chocó) hasta una altitud de 2000 m (en las estribaciones de los Andes) seguramente se trata de ejemplares diferentes.


Así lo comprobaron los investigadores con anfibios y reptiles durante cuatro años.  Salían al bosque nublado en el noroccidente de los Andes ecuatorianos. Encontraban a los animales, grababan sus cantos, les tomaban fotos y colectaban sus tejidos. Después comparaban los resultados con los obtenidos en el Chocó.  Así fue como se dieron cuenta de cómo se distribuían las especies hermanas  (ancestro común) en diferentes pisos altitudinales, cuenta Lucas Bustamante uno de los  investigadores del estudio.


Durante millones de años la geología de la Tierra ha ido creando nuevos tipos.  Cuando un grupo de individuos se separa de sus pares,  desarrolla características propias y se convierte en grupos genéticamente diferentes. Este proceso se llama ‘especiación’.  


Normalmente las barreras geográficas como montañas, ríos, lagos o desiertos separan a los grupos  y se diversifican en su  genética.


En el estudio, publicado en la revista científica Plos One, los investigadores  ubicaron las barreras geográficas que contribuyen a que exista tanta biodiversidad al noroccidente ecuatoriano: el río de Esmeraldas, el valle seco al sur del Chocó  y las estribaciones de los Andes.  
Con este patrón y análisis genéticos, el grupo de ocho expertos hallaron dos nuevas especies de ranas:  Pristimantis nietoi y Pristimantis buenaventura.  Conocidas como especies crípticas, son casi idénticas en la forma y color, pero sus genes son tan distintos que no pueden reproducirse entre sí.  Ambas  especies son consideradas hermanas.


“Analizamos los animales y nos dimos cuenta que el río Esmeraldas separó a Pristimantis nietoi de su ancestro. Y el  valle seco al sur del Chocó aisló a Pistimantis buenaventura”, dijo Bustamante.  


El herpetólogo Juan Manuel Guayasamín, quien también participó en la investigación, explica que la variación termal y de vegetación en la zona mencionada es un generador de biodiversidad, pues alberga varios micro hábitats.


Los grupos de individuos  que habitan sobre los 1 200 metros de altura deben adaptarse a condiciones más frías.  Es así, que mutan genéticamente para desarrollar nuevas características de adaptación.  


Guayasamín dice que en cuatro años se han descubierto 14 nuevas especies de anfibios,  tres de serpientes y una de tortugas.
Con el nuevo patrón, añade, las especies de anfibios y reptiles que conocemos del noroccidente podrían duplicarse.  


Una noticia que se suma a estas investigaciones es que la semana pasada el jambato negro ‘resucitó’.  Un sapo que se creía extinto durante 28 años.


Este anfibio, un superviviente de los páramos ecuatoriales, recupera también parte de la memoria de muchos pobladores. Quienes en su infancia lo reconocían en los senderos abiertos entre los bosques y los pajonales.

Mapas de distribución
Mapas de distribución
Especies hermanas de Pristimantis provienen del mismo ancetro común.
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