Galápagos nos regala un nuevo encanto

Confirman la existencia de una nueva especie de tortuga gigante en la isla Santa Cruz. El hallazgo de la Chelonoidis donfaustoi se inició en 1993.

vsorgato@elcomercio.com   Valeria Sorgato. Redactora (I) 24 Octubre 2015

En 1993, Washington Tapia, junto con otro guardaparques, realizaba un monitoreo de rutina por el bosque oriental de la isla Santa Cruz. De pronto miró un objeto blanco entre los matorrales secos, era un cráneo… Sorprendido, recogió este inusual hallazgo sin sospechar que entre sus manos tenía una pieza que, después de 22 años, sería la referencia de una nueva especie de tortuga gigante de las Galápagos. El miércoles pasado se confirmó la existencia de la Chelonoidis donfaustoi, una especie de tortuga terrestre que se suma a las 14 descritas hasta el momento y de las cuales cuatro están extintas.

Nueve años después de que Tapia encontró ese cráneo,  los investigadores Tom Fritz y Cruz Márquez, de la Fundación Charles Darwin, se inquietaron por una diferencia morfológica en el caparazón de las tortugas gigantes que habitaban en el oriente de Santa Cruz, cerca del Cerro Fatal. Ambos repararon en que los extremos posterior y anterior del caparazón de estas tortugas terminaban más verticalmente, comparados con la curva pronunciada en los individuos presentes en el lado occidental, en la Chelonoidis porteri. La cual -hasta entonces- se creía la única especie que había colonizado esta isla.

Durante más de una década, Tapia y otros 10 investigadores nacionales y extranjeros hicieron estudios genéticos, liderados por la Dra. Adalgisca Caccone. Analizaron las diferencias entre el ADN de las tortugas objeto de estudio y el de otras especies conocidas.
La investigación fue auspiciada por la Universidad de Yale (EE.UU.) y contó con el apoyo del Ministerio del Ambiente (MAE), a través del Parque Nacional Galápagos (PNG).

El trabajo de campo no fue fácil. Durante seis meses al año, la tierra árida del Cerro Fatal no absorbe ni una gota de agua, pero estos científicos caminaban de 5 a 10 km, bajo el sol intenso de cada día. Entre los arbustos espinosos buscaban posibles individuos de una nueva especie. Tapia, ahora biólogo, cuenta que cargaban cinco galones de agua, carpas, comida y ropa para los 20 días de expedición. Cuando la suerte los amparaba, encontraban especímenes y tomaban muestras de sangre que enviaban a los laboratorios para analizar el ADN mitocondrial.

Infografía
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Características de la Donfaustoi

En el 2005, la emoción embargó a los científicos: obtuvieron los resultados preliminares que sugerían la presencia de dos especies diferentes en la isla Santa Cruz. Para profundizar, analizaron también el ADN nuclear. Luego de ocho años, se confirmó una nueva especie y el miércoles pasado, con los datos completos, la descripción de la Chelonoidis donfaustoi se hizo pública.

El nombre honra a Fausto Llerena, quien dedicó 43 años  de su vida a la conservación de las tortugas y fue el cuidador del legendario Solitario George. Los resultados genéticos sugieren que esta nueva especie está más emparentada a la tortuga gigante de San Cristóbal y que hace 400 000 años sus ancestros migraron a Santa Cruz, explica Tapia.

Este descubrimiento plantea retos a futuro: el monitoreo para calcular el tamaño real de la población de Chelonoidis donfaustoi -que, por ahora, se estima entre 250 y 300 individuos- y la identificación de posibles riesgos para su supervivencia. Al ser una población relativamente pequeña -apunta Jorge Carrión, director de gestión ambiental del PNG- debe ser tratada de manera diferente y prioritaria. Danny Rueda, director de ecosistemas del PNG, dice que entre 20 y 25 guardaparques especialistas en el manejo de tortugas serán los guardianes de esta nueva especie.

Así, aquel cráneo que, en 1993, fue considerado uno más de la colección del Museo de Vertebrados del PNG, es hoy la pieza referencial de un nuevo encanto desde las Galápagos.

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