Una especie más para las serpientes del ecuador

Los análisis genéticos demostraron la clasificación de una nueva especie en el país.

Redacción Tendencias (I) 12 Diciembre 2015

Durante cinco noches, ocho biólogos alumbraban con linternas los senderos lodosos del la Reserva Buenaventura, en El Oro. Sigilosas y atentas tras arbustos, troncos y hojas marchitas, un sinnúmero de serpientes sentían las vibraciones de cada paso que daban los investigadores y percibían con sus lenguas el olor a sudor humano que se dispersaba como vapor en el aire.  

El 30 de diciembre del 2013, científicos de la Universidad Indoamérica (UTI), Tropical Herping (TH) y la Universidad de George Washington, de Estados Unidos, sabían que la posibilidad de encontrar nuevas especies en aquel bosque tupido tropical era alta, pero no buscaban ninguna en particular, recuerda Juan Manuel Guayasamín, investigador de la UTI.

Delgadas, pequeñas y marrones, dos serpientes se movían lentamente en el borde del sendero. Tomaron sus medidas y unas muestras de tejido y sangre. Sin saberlo, acababan de encontrar una nueva especie para la ciencia.

Tras los análisis genéticos en la UTI y en los laboratorios moleculares de Macrogen, en Corea del Sur, corroboraron que se trataba de una nueva culebra que nunca antes había sido descrita en los libros de herpetología.

Synophis zaheri, así la llamaron. No tiene más de 40 cm de longitud y entre 351 y 372 mm de ancho. Sus ojos grandes, oscuros y saltones cubren más de un tercio de su cabeza.  Morfológicamente parecida, no se la distinguía de su especie hermana Synophis calamitus, ambas pertenecen al grupo de serpientes llamado Nothopsini (que contiene cinco géneros de serpientes no venenosas).

Conocidas como especies crípticas, son casi idénticas en la forma y color, pero sus genes son tan distintos que no pueden reproducirse entre sí. Encontrar una especie de serpiente nueva no es tarea fácil. Desde el 2012 se han descubierto 10 nuevas especies, dice Alejandro Arteaga, cofundador de TH.  De las 452 especies de reptiles en el Ecuador, se estima que falta por descubrir un 30% más de las que la ciencia conoce hasta ahora.

Bosques inexplorados, en las estribaciones de los Andes, esconden cientos de serpientes jamás vistas. Debido a su baja capacidad de dispersión, una montaña o un río pueden ser suficientes para separar a dos especies diferentes de reptiles, explica Lucas Bustamante, co-fundador de TH.  Por eso, si se tala una montaña -añade- pueden desaparecer individuos únicos que nunca se supo que existieron. Por ahora, un 30% de las especies de serpientes descritas  se encuentran amenazadas en el país, según el Ministerio del Ambiente (MAE).

Especies, entre la víbora más grande del mundo (Verrugosa) que alcanza un récord de 2,9 m, hasta las más diminutas con menos de 10 cm de longitud, conocidas como culebras ciegas, forman parte de las 224 serpientes que alberga el Ecuador, según el MAE. Un 19% de estas son endémicas: solo se encuentran en Ecuador y en ningún otro rincón del mundo.

Las serpientes son criaturas fascinantes, dice Jaime Culebras, investigador de la UTI. “Han sobrevivido casi 47 millones de años sin extremidades”.  Son capaces de oler con la lengua, sentir el calor y escuchar con las mandíbulas.  Su veneno puede matar o curar, algunas son capaces de ‘volar’ y otras alcanzan los 20 km/h.

Synophis calamitus
Synophis calamitus
Tiene una escama detrás de los ojos y escamas internasales divididas.

 

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