Más orquídeas de origen ecuatoriano

Ecuador es el país más diverso en orquídeas, con 4 500 especies. Ecuagenera tiene planes de reproducción para su conservación.

Redacción Guayaquil (I) 15 Agosto 2015

Son famosas por sus exuberantes colores, por la forma de sus pétalos -cómo no mencionar las ‘caritas de mono’- y por su tentador aroma. Pero las orquídeas son más que apariencia. Por siglos han diseñado complejos métodos de polinización para su reproducción y subsistencia en la naturaleza.

Algunas, con flores de solo 3 cm, tienen un mecanismo similar al de las plantas carnívoras. Al sentir que los diminutos insectos se posan en su labelo, el pétalo se cierra automáticamente. Pero no mueren; con un poco de aleteo logran salir del cautiverio, envueltos en polen.

Otras atraen a los voladores con su embriagante aroma. Al estar tan cerca caen extasiados dentro del labelo. Pero el desmayo no dura mucho. El pétalo, en forma de una bolsa, es un depósito de agua que despierta de inmediato al dormilón. Y al salir disparado, el polen queda impregnado en él.

A los 24 años, José Portilla descubrió este mundo, cuando empezó a recorrer el vivero del padre Ángel Andreetta. En los años 50, el sacerdote salesiano halló estas peculiares plantas en Bomboiza, Morona Santiago. Con su investigación fue el pionero de esta actividad en el país y hoy su espíritu de conservación sigue vivo en Portilla, quien creó, en 1992, la empresa familiar Ecuagenera.

En el mundo existen unas 25 000 especies de orquidáceas. Ecuador es el país más diverso, con 4 500 registradas, cifra que convertirá al país en la sede del Congreso Mundial de Orquídeas, a desarrollarse en el 2017, en Guayaquil.

A más de las especies de la naturaleza, Ecuagenera ha aportado 300 nuevos híbridos a la ciencia. “Para el 2017 llegaremos a las 6 000 especies -dice Portilla-. Y esperamos sacar unas 500 más para la ciencia”.

¿Cómo nacen estas nuevas orquídeas? Pues aquí no entran en acción los polinizadores, aunque sí se analiza su rol para imitarlo en el laboratorio. “De una planta hemos sacado miles gracias a la biotecnología. Una planta es suficiente para salvar una especie”, cuenta Portilla.

El proceso empieza en los viveros de Gualaceo, Zamora y Guayaquil (junto al peaje de la vía a la Costa). Aquí seleccionan el polen de plantas adultas para colocarlo en el estigma de otras, generalmente del mismo género. Esta tarea está a cargo de cuatro especialistas, dirigidos por Iván Portilla.

En cuanto obtienen las semillas -proceso que puede demorar hasta un año y medio-, van al laboratorio. Aquí son sembradas en frascos esterilizados, en un gel con nutrientes.  El crecimiento de las plántulas tomará entre uno y dos años, y luego irán al vivero.

Álex Portilla, gerente de Comercio Exterior de Ecuagenera, recorre la plantación (de casi cuatro hectáreas) en Guayaquil. Va por los angostos senderos de piedra, donde brotan cientos de hojas verdes en pequeñas cubetas. Esa es la segunda fase y puede tomar unos cinco meses hasta pasar a macetas definitivas, bastante angostas para facilitar su desarrollo. Entonces los senderos se llenan de colores vibrantes.

Dendrobiums, cattleyas, encyclia, gongoras y vandas son algunos géneros de la Costa. Del total de orquídeas, un 70% es de tipo epifita (viven en los troncos de los árboles), y un 30% entre litófitas (crecen en rocas) y terrestres.
“El crecimiento es lento. Según la especie puede tomar de tres a nueve años en dar su primera flor”. Pero su ciclo de vida también es largo. En una zona de bosque primario en Azuay, Ecuagenera tiene un banco vivo con unas 8 000 plantas madres. Algunas tienen más de 80 años de cultivo. “Muchas especies se veían con facilidad en la naturaleza; pero los bosques han sido talados. Uno de nuestros propósitos es la conservación”.

Y así continúan con la misión del padre Andreetta. José Portilla cuenta que en cada nueva especie permanece la huella del sacerdote, bautizándola con su nombre. Otras llevan nombres ecuatorianos, como la cholita cuencana, la guayaquileñita y la quiteñita. Y algunas más especiales llevan los nombres de su esposa y de su hija.

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