La oxidación pone en alerta a los países

Este proceso químico, que deteriora el hierro y el acero, es considerado ya como el fenómeno natural más destructivo del mundo. Estados Unidos destina millones de dólares para mitigarlo.

Redacción Tendencias. (I) 16 Mayo 2015

Sus efectos se observan por doquier. La corrosión puede afectar a bancas metálicas, pasamanos, juegos infantiles, autos, canaletas, barcos, puentes... Se trata de la oxidación, catalogada ya como el desastre natural más destructivo del mundo moderno. Este proceso, según el ingeniero químico Roberto  Díaz, se define como el deterioro de un material a causa de los compuestos electroquímicos de su entorno. En el caso de las piezas hechas de hierro o acero, la acción del agua, sumadas a las condiciones ambientales, favorece el aparecimiento de la corrosión.

Este fenómeno llamó la atención del autor Jonathan Waldman, quien escribió el libro ‘Óxido: la guerra más larga’.  Para hacerlo, emprendió un viaje a través de un bote en mal estado, en el que todo lo que podía oxidarse efectivamente se oxidó. Esa realidad lo motivó a involucrarse más de cerca con este proceso y descubrir que, sorpresivamente, afecta a muchas más cosas de las que se cree.

De hecho, el Pentágono, una de las instituciones más importantes de Estados Unidos, tiene en sus filas a un equipo especializado en óxido, liderado por Daniel  Dunmire. Se trata de una de las jerarquías más altas del Departamento de Defensa.

Waldman, entrevistado por medios europeos, confesó que antes desconocía la existencia de ese cargo. Ya en su texto, el autor asegura que el Pentágono destina USD 20 000 millones  anuales para controlar y retardar el aparecimiento de la corrosión del óxido, especialmente en su flota marina. Pero si se toma en cuenta el gasto que representa para todo el país, la suma de la lucha contra el óxido asciende a cerca de USD 437 000 millones.

Díaz reconoce que este tema no es nuevo, pero debido a la industrialización masiva y al desarrollo de más máquinas que tienen hierro o acero, la oxidación es hoy más visible.

En este punto, Waldman cuestiona los avances de la denominada “era informática” y asegura que la sociedad aún se encuentra en la época del hierro, aunque con algunas diferencias claras. Su argumento es que en la actualidad se usa más hierro per cápita que en ningún otro momento de la historia. “Hay 400 libras de acero por persona en el mundo”, dijo Waldman a la BBC.

A pesar de esto, el mantenimiento, la aplicación de inhibidores o la implementación de un sistema galvanizado, pueden ayudar a retrasar la corrosión; aunque Díaz advierte que es imposible erradicarla del todo. ¿La razón? Si el hierro y el acero están expuestos, es inevitable la oxidación.

Hace poco más de un siglo la ciencia logró crear un tipo de acero resistente a este fenómeno. Díaz contó que esta variedad incluye una aleación con cromo u otros metales, que reaccionan mejor con el oxígeno y forman una capa pasivante.

Sin embargo en su texto, Wildman refiere que el uso del acero inoxidable es más costoso, lo que complica su implementación real en la ingeniería.

De ahí que cada vez son más notorios los esfuerzos que realizan los gobiernos para detectar los efectos de la corrosión. En Alaska, por ejemplo, se creó un robot especial que continuamente inspecciona los 1 287 kilómetros del Sistema de Oleoducto Trans Alaska (SOTA). Una fuga o un desperfecto debido al deterioro del oleoducto podría significar millones de dólares en pérdidas y retrasar la producción.

Waldman advierte que desde el momento en el que se plantea la posibilidad de darle forma al hierro,  dos segundos más tarde la naturaleza ya hizo lo suyo: empezar a oxidar.

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