Más especies animales, gracias a la genética

Los análisis permiten descubrir y clasificar nuevas especies. Solo se conoce un cuarto de la fauna mundial.

Valeria Sorgato Redactora (I) 20 Diciembre 2015

Lleva una bata blanca y sus manos están cubiertas por guantes azules y delgados. Sujeta una pipeta y  un minitubo. Nicolás Peñafiel, técnico del laboratorio de biología molecular de la Universidad Tecnológica Indoamérica (UTI), inyecta meticulosamente un líquido transparente dentro del tubo de cristal. Una vez lleno lo posa junto a otros 20 recipientes amontonados los unos con los otros, y prosigue con el siguiente... 


Si se hiciera un zoom a la solución que está manipulando, se observaría un mundo microscópico fascinante. Allí, moléculas, proteínas y genes interactúan entre sí para multiplicar una doble hélice de ADN en millones de cadenas genéticas, las que darán la pauta para descubrir especies nunca antes descritas.  


Entre los años 70 y 80, la ciencia dio un giro de 180 grados. Gracias a los análisis genéticos se empezó a descubrir nuevas especies. El mundo de la genética de muchos grupos de animales esconde especies que se mimetizan por ser parecidas a las demás. Iguales en apariencia pero diferentes en su codificación genética, a estas especies se les denominan crípticas.

“Tal vez antes se pensaba que solo nos faltaba por descubrir un 10%, ahora se estima que nos falta por encontrar un 40% de especies de reptiles y anfibios”, exclama Juan Manuel Guayasamín,  investigador de la UTI. Además, los invertebrados son un universo desconocido.


Un estudio, llevado a cabo por científicos del Census of Marine Life, afirma que el 86% de todas las especies sobre la Tierra no se ha descubierto, descrito ni catalogado. Es decir, conocemos menos de un cuarto de los animales que habitan el planeta. Sin embargo, con el ritmo de extinción actual, significa que muchos organismos dejarán de existir incluso antes de que se pueda documentarlos.


Peñafiel coge la bandeja llena de tubitos rellenos con el líquido que previamente preparó como receta de cocina: el ADN mitocondrial extraído de una muestra de sangre o tejido de una rana; unas proteínas llamadas ADN polimerasas; muchas bases nitrogenadas sueltas; y cebadores (una secuencia de nucleótidos que se repite en el ADN de todos los individuos en un mismo grupo de organismos). Listos para meter al horno, la bandeja va directamente a una máquina llamada termociclador que aumenta y disminuye la temperatura para que la doble cadena de ADN se multiplique en millones. Este proceso se denomina Reacción en Cadena de la Polimerasa.


Una vez obtenida la secuencia genética deseada se la purifica y se envía a un laboratorio molecular en Corea del Sur llamado Macrogen. Desde que se extrae el ADN hasta recibir los resultados del otro lado del mundo, el proceso tarda unas dos semanas, explica Peñafiel mientras se retira de las manos los guantes antisépticos.


Actualmente, los investigadores de la UTI, están analizando nueve especies de ranas Pristimantis  (el género de vertebrados terrestres más biodiverso sobre la Tierra) que podrían convertirse en 18 una vez obtenidos los resultados genéticos, explica Guayasamín.
De acuerdo con Elisa Bonaccorso, investigadora de la UTI, con la ayuda de análisis genéticos, desde el 2011, en América Latina, se han descrito ocho especies de aves.  


En Ecuador existen algunos laboratorios moleculares como el de la UTI o el de la Universidad Católica. Según Guayasamín, en los últimos cuatro años se descubrieron 10 especies diferentes de anfibios en las estribaciones de los Andes ecuatorianos, tres especies de serpientes y otra de tortugas en las Islas Galápagos.

Los investigadores de la UTI preparan muestras de ADN para analizar en el laboratorio.
Los investigadores de la UTI preparan muestras de ADN para analizar en el laboratorio.
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