El pico del pinzón no ha dejado de adaptarse

Los cambios de los picos de los pinzones de Galápagos son una prueba de la evolución. Uno de los factores de ese cambio es el clima, indica un estudio.

agranda@elcomercio.com   Amanda Granda. Redactora (I) 22 Noviembre 2014

Los pinzones del archipiélago de Galápagos son un símbolo de la evolución de las especies, una teoría que Charles Darwin inició en 1835.

Pero no son solo historia. En las últimas décadas, estas aves han protagonizado rápidos eventos de evolución, que han sido archivados en varios estudios científicos.

Uno de ellos, realizado por Peter R. Grant, investigador y  catedrático de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Princeton, Estados Unidos. En su investigación señala que  desde hace más de un siglo, los pinzones de Darwin son considerados descendientes de un único linaje de aves, que llegó a las islas desde el cercano continente americano y que, con el paso del tiempo, modificaron sus cuerpos y modo de vida para ocupar los numerosos nichos ecológicos disponibles en el archipiélago.

La Dirección del Parque Nacional Galápagos (DPNG) informó que en el archipiélago se han registrado 13 especies de pinzones. La mayoría de ellas pertenece a dos grupos ecológicamente diferentes: terrestres y arbóreos.

Estas aves, que pertenecen a la familia de los  Fringílidos y a la subfamilia Geospizinae, varían entre 7 cm y 15 cm de largo, y generalmente poseen un plumaje oscuro. Solo habitan en las islas ecuatorianas y una especie es endémica de la isla Cocos, en Costa Rica.

El estudio de Grant y de su equipo duró  30 años (1972- 2001) y se basó en el tamaño del pico de los pinzones.

El ornitólogo Juan Carlos Paz, experto en aves marinas, señala que esa investigación ha provisto una de las pruebas más convincentes de evolución en acción: cambios en una característica durante períodos cortos. Estas modificaciones adaptativas pueden ser observadas en años y no en millones de años, como se supone ocurre en la evolución.

“La prueba es el cambio del tamaño del pico de los pinzones en tan solo tres décadas”, informa el experto nacional.

La Fundación Charles Darwin, una organización que trabaja en la conservación de la flora y fauna de las islas, incluso antes de que la DPNG  se estableciera, resalta las investigaciones de la Universidad de Princeton.  “Parecería inverosímil que en tan solo 30 años se hayan dado cambios externos en una característica. Sin embargo, Grant pudo registrar este cambio como respuesta a las también rápidas alteraciones ambientales”, indicaron.

Debido a que los genes que transmiten esta característica son altamente heredables, el tamaño del pico cambió notablemente en los individuos de las generaciones inmediatas, una demostración directa de evolución en acción.

Por ejemplo, los pinzones vegetarianos (Camarhynchus crassirostris) tienen el pico ligeramente curvado, que les permite comer semillas con  facilidad. El pinzón carpintero, en cambio, tiene el pico más largo para alcanzar las larvas de los arbustos.

El pinzón trinador (Certhidea olivacea) tiene un pico pequeño y delgado con el cual, caza insectos. El pinzón de la isla Cocos (Pinaroloxias inornata), es la única especie que vive fuera de las islas Galápagos, y se alimenta de insectos, tanto en los árboles como en el suelo.

El cambio en los picos de estas aves se dio, en parte, por el clima. Esto porque el nivel de precipitación pluvial es importante para los pinzones que se alimentan de semillas. Durante la época de sequía en las islas, la población de estos decayó en un 15%,  los pinzones que sobrevivieron a la sequía crecieron sobre la talla normal y tenían picos ligeramente más anchos.

Ese cambio o adaptación en sus picos da cuenta de que estas  especies de aves de Galápagos continúan evolucionando, indicó Paz.

La evolución
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del pico del pinzón de las islas Galápagos
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