La humanidad detonó la sexta extinción

Según la tasa de desaparición de las especies, para el 2200 la Tierra habrá vivido una nueva extinción masiva.

ortizd@elcomercio.com   Diego Ortiz. Redactor (I) 27 Junio 2015

El desafío para la humanidad es claro: nuestro estilo de vida contemporáneo tiene fecha límite. Estudios publicados recientemente en las revistas Nature y Science apuntan que la sexta extinción masiva avanza a paso acelerado. Así, habría la posibilidad de que llegue a su punto máximo en el 2200 (en tan solo siete generaciones más) si se toma en cuenta que la tasa más alta de desaparición de especies animales es de 0,72% anual.

Rinoceronte de Sumatra
Rinoceronte de Sumatra
Especie en extinción

Después de ello, y tal como lo ha confirmado la paleobiología en sus estudios evolutivos, aproximadamente un 75% de las especies conocidas habrán desaparecido, entre estas -posiblemente- los humanos.

Aunque las cifras suenen desesperanzadoras, hay que revisar cómo ha avanzado la ‘defaunación en el antropoceno’, término utilizado por primera vez a inicios del siglo XXI por los científicos Paul Crutzen (Nobel de Química en 1995) y Eugene Stoerme, con el cual se hace referencia a la influencia humana en el cambio de los ecosistemas.

Oso Polar
Oso Polar
Especie en extinción

Según el investigador Sinc William Ruddiman, autor principal del artículo ‘Definiendo la época en que vivimos’, un 65% de las grandes  especies de mamíferos se extinguió entre 50 000 y 12 500 años atrás, a causa de la mi­gración humana hacia con­tinentes como Australia y América. Esta es la primera prueba de la capacidad que poseen las personas para modificar drásticamente los ­ecosistemas, convirtiéndose así en un agente destructivo para la misma naturaleza, cuyos efectos se pueden apreciar a corto plazo.

Rinoceronte de Java
Rinoceronte de Java
Especie en extinción

Pero mucho más radical es lo que sucede desde la Revolución Industrial hasta la actualidad. En la más reciente investigación de la Universidad de Stanford (liderada por el biólogo Paul Ehrlich y publicada en Science Advances), la extinción actual de las especies es 100 veces más rápida que las cinco extinciones masivas que ha experimentado la Tierra. “(Esto) revela una excepcionalmente rápida pérdida de biodiversidad en los últimos siglos, lo que indica que una sexta extinción masiva  ya ha empezado”.

Delfín de Maui
Delfín de Maui
Especie en extinción

Entre las principales causas están la disposición de tierras para el cultivo y la vivienda, la introducción de especies invasivas, las emisiones de carbón que conducen al cambio climático y la acidificación de los océanos y la aparición de toxinas que alteran y envenenan los ecosistemas.

Tortuga laúd
Tortuga laúd
Especie en extinción

En cifras, el impacto ambiental humano se traduce, desde hace 500 años, en la desaparición de 320 especies de vertebrados terrestre. De los que sobreviven, su población presenta una reducción constante de un 25%. Si a esto se suman peces, reptiles, anfibios, aves, mamíferos marinos y voladores y otros vertebrados, entre 1900 y el 2000 ­de­saparecieron 396 especies.

Vaca marina
Vaca marina
Especie en extinción

En el Ecuador, el panorama no dista de la situación mundial. Ana Almendáriz, del Instituto de Ciencias Biológicas de la Escuela Politécnica Nacional, comenta que existe mayor disminución de especies en las zonas de la Cordillera de los Andes, en lugares sobre los 1 000 metros sobre el nivel del mar. De las investigaciones que se han realizado aún no se puede determinar si existe una extinción masiva en el territorio nacional. Lo que sí se conoce es que los anfibios son los que desaparecen con más rapidez en el país.

Elefante asiático
Elefante asiático
Especie en extinción

Más que vertebrados

Para la bióloga ecuatoriana Marina Toro, el estudio de Ehrlich -al enfocarse en los vertebrados- muestra resultados que podrían parecer, de cierto modo, aún esperanzadores. A su criterio, las amenazas sobre las poblaciones de animales invertebrados son un factor determinante en cuanto al debate medioambiental.  

Tigre de Bengala
Tigre de Bengala
Especie en extinción

En el reino animal, más del 90% son invertebrados. Su desaparición, por tanto, tendría un efecto directo y masivo sobre los ecosistemas. Toro explica que, por ejemplo, la crisis en la apicultura ya tiene un impacto directo en la calidad de la vida silvestre. Con menos abejas, existe una disminución en la capacidad que tienen los campos para regenerar sus plantas. Con menos flores y árboles para habitar, la cadena de reproducción de los insectos se interrumpe hasta obtener condiciones óptimas. Esto implica que ranas y osos, por ejemplo, no accedan a hormigas o moscas, que forman parte de su dieta regular.

En su investigación, Ehrlich concluye con una advertencia: “A este paso, la rediversificación de las especies tardaría cientos de millones de años”.

Panda gigante
Panda gigante
Especie en extinción

Gorila de montaña
Gorila de montaña
Especie en extinción

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