El desecho reemplaza a la gasolina

Con desechos agrícolas se pueden hacer biogás, biocombustible, abono... En Ecuador se instaló una biorrefinería para fabricar etanol.

ajaramillo@elcomercio.com   Andrés Jaramillo. Coordinador 28 Junio 2014

En lugar de apilarse en el campo, los desechos agrícolas pueden ‘mover’ al mundo.  

Con el bagazo de la caña de azúcar o los restos de la palma se puede generar un biocombustible más amigable con el medioambiente.  

Su producción no depende de alimentos claves como el maíz o el banano, sino de todo lo que ahora se desecha. Por eso se lo conoce como combustible de segunda generación.

Se está produciendo en países como Canadá, Estados Unidos, Reino Unido, Alemania, Brasil  y también  en Ecuador.

En  la parroquia Nayón (Quito) se instaló una biorrefinería con capacidad para  generar 45 000 litros de etanol al año. Opera en la sede de la Universidad Católica y es parte de un proyecto de investigación más amplio, que incluyó un estudio sobre el potencial de los residuos agrícolas en el país.

El Centro Neotropical para la Investigación de la Biomasa identificó 13 desechos  (los más importantes) entre los que  se destacan la palma, la caña y el banano por la cantidad disponible, la composición y la falta de uso sostenible.

Javier Carvajal, responsable del proyecto, asegura que el Ecuador tiene la suficiente biomasa para cubrir al menos la mitad de la cantidad de etanol que se exigirá hasta el 2020 como componente de la gasolina de vehículos.  Es decir, el 5% de etanol en la gasolina regular.

Esto se definió en una normativa legal, que ha favorecido el desarrollo de esa tecnología.

Carvajal agrega que tras los análisis hechos, la zona con mayor potencial para desarrollar proyectos es La Concordia, por la disponibilidad de residuos de palma y su ubicación geográfica   estratégica. Solo en esa zona se producen a diario aproximadamente 640 toneladas de materia prima.

Hasta ahora, la quema ha sido la forma más practicada de deshacerse de los desechos agrícolas en las haciendas e industrias, pero no la más amigable con el medioambiente.

Supone la emisión de metano y óxido nitroso a la atmósfera, responsables del efecto invernadero. Además, la quema puede tener también un efecto en la salud del ser humano.  

Con la combustión se esparcen en el aire dioxinas, que son tóxicas y cancerígenas, según la Comisión para la Cooperación Ambiental. El organismo, del que forman parte  Canadá, EE.UU. y México, presentó a principios de este año un estudio sobre  sus efectos.

En Brasil se identificó un incremento de problemas respiratorios durante la época de quema de residuos agrícolas que fueron tratados con plaguicidas. En EE.UU., en cambio, hubo ataques de asma en la población que vive cerca de los cañaverales en Luisiana.

Con los desechos no solo se puede hacer biocombustible. También biogás, abono, alimentos para animales y un tipo de plástico. Los ingenios azucareros en el país han aprovechado  incluso sus desperdicios para generar electricidad para sus propias plantas.

Y en otros rincones del planeta también se piensa en macroproyectos para sacar provecho a los residuos. En España se invirtió más de 1 millón de euros en el plan Valoración Ener­gética, de residuos agrícolas para su aprovechamiento en plantas de cemento.

Una de ellas es Holcim que, con el apoyo de empresas públicas y privadas de investi­gación, levantó una fábrica donde se obtiene polipropileno para   elaborar llantas o cajas. También se desarrolla combustible ecológico y gas para que las cementeras tengan autonomía eléctrica.

En Israel, en cambio, la empresa Peleg Hagalil y el Centro de Tecnología de Galile producen  biogás y agua limpia para irrigación. Procesan la  ‘basura’ de viñedos  y desperdicios de fábricas de queso. Según la firma Abengoa, referente de producción de etanol mundial, el combustible de celulosa  reduce entre un 80% y 90% las emisiones de CO2 respecto de la  gasolina común.

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