El deshielo afecta a la gravedad

Desde 2009, los investigadores de la Universidad de Bristol han cruzado datos satelitales con el fin de determinar el efecto del deshielo en la gravedad terrestre.

Redacción Tendencias (I) 06 Junio 2015

Luego de estudiar por cinco años una zona de la Antártida próxima al Pacífico, un grupo de investigadores liderado por científicos de la Universidad de Bristol (Reino Unido) determinó que el deshielo en el sector inyecta más de 55 trillones de litros de agua a los océanos. Estos datos, recopilados y estudiados entre 2009 y 2014 gracias a información proporcionada por los satélites CryoSat-2 y Gravity Recovery and Climate Experiment (Grace), ayudaron al equipo para concluir que desde el 2009 existe un deshielo progresivo y de gran magnitud en la zona próxima a las costas chileno-argentinas. Esta magnitud de agua que ingresa al mar convierte a los glaciares Thawaites y al de la isla Pine junto con la plataforma de hielo Getz en los segundos mayores contribuyentes del incremento de los niveles del mar en la Antártida.

Para Bert Wouter, parte del equipo de investigación, una de las sorpresas es que hasta antes del 2009 había una pérdida moderada del hielo. Pero fue a partir de este año cuando se aceleró el proceso debido a un retroceso de la línea de conexión a tierra (punto en el cual el hielo y la plataforma continental se conectan) de los glaciares. Esto desmiente, además, la idea de que la pérdida de masa se deba al incremento de la temperatura ambiente. Así, el principal factor para este fenómeno son las corrientes oceánicas calientes que circulan debajo de los cúmulos de hielo en el sector.

La pérdida de masa de los glaciares no solo afecta a los océanos del mundo. Por medio del satélite Grace, los investigadores determinaron que también hay un impacto en la gravedad del planeta.  Aunque estos cambios son casi imperceptibles, los científicos creen que la panorámica cambiaría si  continúa acelerándose el deshielo en la Antártida.

Los métodos

Para determinar esta panorámica, el equipo utilizó, en una primera etapa, al CryoSat-2 para hacer una suerte de levantamiento topográfico del lugar. A más de 700 km sobre la Tierra, este emite un pulso  que rebota sobre la superficie del hielo antártico y regresa nuevamente al satélite. El artefacto analiza cuál fue el tiempo que tardó en regresar el pulso a su punto de origen con el fin de medir la cantidad de nieve superficial en la zona, que durante el tiempo de estudio se redujo aproximadamente cuatro metros anuales.

Luego entra en juego el Grace. Este recorre la misma zona pero en su eje transversal. Según una investigación previa publicada en la revista Slate —a cargo de especialistas del Laboratorio de Propulsión a Chorro Instituto Alemán de Investigación Geodésica, la Universidad Tecnológica de Delft y la Universidad Técnica de Múnich— las variaciones en la gravedad son mínimas. Sin embargo, y en base a los trabajos provenientes de la paleogeografía (estudios geografía del pasado), la pérdida de peso en la Antártida tendría un efecto sobre la actividad volcánica mundial. A menos masa, la tensión del subsuelo disminuye. Esto implica que la corteza vuelve a su estado original, con lo cual se facilita la salida de magma desde el interior del planeta. Es un efecto rebote que es seguido de movimientos telúricos y erupciones.

Por el momento, y como lo señalaron los investigadores de la Universidad de Bristol en un artículo publicado en Science, se necesita completar un segundo período de estudios en el sector para ver si existe un cambio sustancial en el comportamiento del planeta. Ellos no descartan un escenario futuro poco halagador.

Infografía del deshielo.
Infografía del deshielo.
Los efectos ambientales en la Antártida.

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