El Niño deja huella en el ecosistema

Inundaciones, deslaves, sequías y cambios en el océano modifican el ambiente. El marino-costero es más vulnerable.

epaucar@elcomercio.com   Elena Paucar. Redactora (I) 12 Septiembre 2015

USD 6 718 millones. Ese fue el saldo que dejó El Niño en cinco países de Sudamérica -incluido Ecuador-, entre 1997 y 1998. Es recordado como el más intenso del siglo XX.

Las alteraciones del medioambiente, como inundaciones, deslaves, sequía y cambios en el océano acumularon ese monto de destrucción, como resume un estudio del Banco Mundial y del Programa de las Naciones Unidas para el Medioambiente (Pnuma).
Mirar 18 años atrás es necesario al revisar el último informe de la Organización Meteorológica Mundial. Hasta agosto los indicadores oceánicos y atmosféricos en el Pacífico tropical apuntan a un fenómeno El Niño de alta intensidad, que “podría convertirse en uno de los cuatro episodios más fuertes desde 1950”.

Casas y vías destrozadas. Enfermedades tropicales. Ciudades inundadas. Estos son solo algunos de sus efectos urbanos.   Una huella similar -invisible para muchos-, se imprimió en varios ecosistemas: bosques coralinos y manglares afectados, migración de peces y otras especies, falta de alimento para aves marinas…

El biólogo Xavier Chalén, de Conservación Internacional, cree que el ecosistema marino-costero es el más vulnerable ante el incremento sostenido de la temperatura del agua. Y el comportamiento de los peces pelágicos pequeños es una señal. “Simplemente se alejan o se profundizan. Estos peces son la clave de toda la estabilidad de la cadena alimenticia en los océanos”.
En la costa ecuatoriana son comunes especies como la pinchagua y la macarela. Chalén dice que basta con recorrer las caletas pesqueras para notar su disminución en estos días.  

En tanto que en los manglares, los bajos niveles de salinidad por El Niño causan problemas. Las lluvias continuas inyectan gran cantidad de agua dulce, por lo que conchas, cangrejos y mejillones escasean.  

Los ecosistemas coralinos, con múltiples especies -desde plancton hasta tiburones-, sufren por la acumulación de los sedimentos, que son arrastrados por los ríos hasta terminar en el fondo del mar. En Galápagos, en el 97-98, los corales sufrieron por lixiviación.

Los destrozosen las redes viales
Los destrozosen las redes viales
fueron algunos estragos del fenómeno de 1997

Esto generó una ola de afectación que golpeó a poblaciones de iguanas, tortugas marinas, pingüinos y aves. Muchas emigraron; otras murieron, como recuerda Franklin Ormaza, docente investigador de la Escuela de Ciencias Ambientales de la Universidad de Especialidades Espíritu Santo (UEES).

Pero no todo es negativo. Ormaza explica que si bien ciertas especies se alejan, como el atún hacia el nor-oeste y la merluza hacia el sur; otras tienden a acercarse a las costas, entre ellos el dorado. Además, el calentamiento del mar favorece el crecimiento del camarón.    

El Niño se caracteriza por el aumento de la temperatura en el Pacífico tropical, más otras alteraciones atmosféricas que influyen en todo el planeta. Así, mientras hay inundaciones y deslaves en Ecuador, en Australia las sequías generan graves incendios forestales.

A diferencia de las urbes, tomar medidas de prevención en la naturaleza resulta complicado. Pero José Luis Santos, coordinador del programa para el Cambio Climático de la Escuela Superior Politécnica del Litoral (Espol), rescata los planes de remediación.

“No se puede reubicar poblaciones de corales o poner barreras contra el agua caliente. Pero existen proyectos de repoblación como en Australia, donde han movilizado especies hasta su hábitat original”.

En su computador, Santos revisa los modelos de seguimiento de El Niño, entre ellos  la NASA, centros europeos y japoneses. Algunos son extremos; otros, más inofensivos.

Pero el cálculo promedio levanta alertas: un episodio fuerte, pegado a la costa, con pico en noviembre cuando la corriente fría de Humboldt se desplaza y no podrá mitigarlo.

Mapa
Mapa
Probables efecto de El Niño en Centro y Sudamérica

A este panorama, Santos añade dos escenarios de riesgo: el cambio climático y la influencia del hombre. Ya en el 97-98, la deforestación y erosión de las cuencas de los ríos agravó los desbordamientos y deslaves, como cita el Banco Mundial.

Hoy, ese contexto ha empeorado. Sin embargo, la bióloga Mireya Pozo Cajas, investigadora de la Facultad Marítima de la Espol, ve en el temido Niño una oportunidad para recuperar ecosistemas. ¿Cómo? Pues aprovechando las lluvias. “Hay zonas desérticas en la Costa donde se pueden esparcir semillas de especies endémicas para recuperar bosques y laderas”.

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